Mort de Michele Ferrero, propriétaire de l'empire Nutella

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MILAN (Reuters) - Michele Ferrero, homme le plus riche d'Italie et propriétaire d'un empire du chocolat, s'est éteint samedi à l'âge de 89 ans des suites d'une longue maladie, à son domicile monégasque, a annoncé sa société.

Le chef de l'Etat italien, Sergio Mattarella, s'est dit profondément touché par la mort de celui qu'il a présenté comme un "entrepreneur né".

Michele Ferrero avait conçu aussi bien la pâte Nutella que les pralines Ferrero Rocher, les oeufs Kinder ou les bonbons Tic Tac, transformant sa petite entreprise piémontaise, fondée par son père en 1946, en un empire de la chocolaterie présent aujourd'hui dans 53 pays.

Son décès ouvre la question de la succession et d'éventuelles alliances de ce groupe familial dont le chiffre d'affaires s'élève à environ 8 milliards d'euros.

Homme de peu de mots, évitant les médias, Michele Ferrero avait toujours refusé l'entrée d'actionnaires extérieurs dans la société.

L'un de ses fils, Giovanni, en est le directeur général depuis la mort de son frère aîné Pietro, le successeur désigné, d'une crise cardiaque en 2011.

Fin 2013, Giovanni Ferrero a démenti que le groupe ait été approché par le groupe Nestlé, soulignant que Ferrero n'était pas à vendre.

Il y a quelques années, la société piémontaise avait elle-même caressé l'idée de lancer une offre sur son rival britannique Cadbury.

(Giancarlo Navach et Agnieszka Flak; Eric Faye et Jean-Stéphane Brosse pour le service français)

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