La Nasa va lancer une sonde vers un astéroïde

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LA NASA VA LANCER UNE SONDE VERS UN ASTÉROÏDE
LA NASA VA LANCER UNE SONDE VERS UN ASTÉROÏDE

CAP CANAVERAL, Floride (Reuters) - La Nasa a donné son feu vert pour le lancement jeudi soir d'une sonde spatiale dont la mission sera de prélever et ramener sur Terre des échantillons d'un astéroïde, dans l'espoir d'en apprendre plus sur les origines de la vie sur notre planète et peut-être ailleurs dans le système solaire.

Une fusée Atlas V doit décoller de la base de Cap Canaveral, en Floride, pour propulser dans l'espace la sonde OSIRIS-REx, dont la mission doit durer sept ans.

OSIRIS-REx devra se poser sur un astéroïde d'un diamètre d'environ 500 mètres, Bénou, qui a sensiblement la même orbite que la Terre autour du soleil. La sonde devrait atteindre la banlieue de Bénou en août 2018 et se placer en orbite autour de l'astéroïde afin de mener pendant deux ans une étude de ses caractéristiques physiques et chimiques.

Puis la sonde se posera à la surface du petit corps céleste et déploiera son bras automatique afin de recueillir 60 grammes de "régolithe" de son sol. "Nous nous rendons vers l'astéroïde Bénou parce qu'il représente une poche de temps correspondant aux premières phases de formation du système solaire, lorsque notre système planétaire était encore réduit à l'état de poussière cosmique, dans un disque d'accrétion tournant autour de notre protoétoile", a déclaré le scientifique Dante Lauretta, de l'Université d'Arizona, mardi lors d'une conférence de presse en préalable au lancement.

Si tout se passe bien, la sonde devrait être de retour sur Terre en septembre 2023.

Une sonde japonaise, Hayabusa 1, a déjà réussi à rapporter sur Terre quelques minuscules échantillons de l'astéroïde Itokawa, en 2010, devenant le premier engin spatial à réussir pareille mission.

(Irene Klotz, Eric Faye pour le service français)

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