Visite surprise de Jean-Yves Le Drian au Mali

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JEAN-YVES LE DRIAN EN VISITE SURPRISE DANS LE NORD DU MALI
JEAN-YVES LE DRIAN EN VISITE SURPRISE DANS LE NORD DU MALI

PARIS (Reuters) - Le ministre français de la Défense a effectué jeudi une visite surprise dans le nord du Mali pour encourager les troupes engagées dans l'opération Serval, assurant qu'elles constituaient l'avant-garde de la lutte contre le terrorisme.

"En délogeant les djihadistes de leurs derniers bastions, vous êtes les têtes de pont de cette guerre sans répit que la France a décidé de livrer contre les groupes terroristes qui sévissent encore au Mali", a dit Jean-Yves Le Drian aux militaires français sur l'aéroport de Tessalit.

"Sur vous, ainsi que sur nos frères d'armes tchadiens, dont je sais les souffrances et dont je salue le grand courage, repose désormais une grande part du succès de l'opération Serval", a-t-il ajouté.

Jean-Yves Le Drian s'était auparavant rendu dans la vallée de l'Amettetai, au c?ur du massif des Ifoghas, sanctuaire des djihadistes, où de rudes combats viennent d'être menés.

Le ministre a rendu hommage aux quatre militaires français morts au Mali depuis le début de l'opération Serval, il y a près de deux mois.

Plus d'une centaine de combattants islamistes ont été tués par les forces françaises depuis le début, à la mi-février, des combats dans l'Adrar des Ifoghas, a-t-on appris auprès de l'état-major.

Il s'agit des corps dénombrés par les soldats français et ce bilan ne tient pas compte des victimes des frappes aériennes, difficiles à évaluer. Au cours de la même période, une cinquantaine de djihadistes ont été tués dans la région de Gao.

Jean-Yves Le Drian s'est également rendu dans cette dernière ville, où il a rencontré le chef d'état-major général des forces armées maliennes et s'est entretenu avec les organisations non-gouvernementales présentes sur place.

"Je rends hommage à votre réactivité et à votre endurance exceptionnelles, qui ont permis d'imposer un rythme d'opérations auquel l'ennemi ne s'attendait pas. En quelques semaines vous avez su inverser le rapport de force", a-t-il déclaré lors d'un déjeuner avec les troupes françaises.

RETRAIT À PARTIR D'AVRIL

Les troupes françaises commenceront à se retirer du Mali à partir d'avril, a déclaré jeudi le ministre français des Affaires étrangères.

"A partir d'avril, il y aura un début de décroissance des troupes", a dit Laurent Fabius sur RTL, confirmant les propos tenus la veille par François Hollande.

"Cela ne veut pas dire que l'on va partir du jour au lendemain", a ajouté le chef de la diplomatie française. "Nous avons dit depuis le début que nous n'avions pas vocation à rester éternellement au Mali."

Le "ratissage" de la barre des Ifoghas sera terminé "dans quelques semaines" et certains soldats commenceront alors à quitter le pays, a dit Laurent Fabius.

L'opération Serval mobilise 4.000 soldats français sur le terrain.

François Hollande a fait état mercredi de la mort de "chefs terroristes", une information confirmée par Laurent Fabius.

"Nous savons qu'il y a pas mal de chefs parmi les plusieurs centaines de terroristes qui ont été tués dans toute cette opération", a dit le ministre des Affaires étrangères.

Il a ajouté ne pas être encore en mesure de confirmer que parmi ces chefs figuraient les chefs djihadistes Mokhtar Belmokhtar et Abou Zeïd, dont la mort a été annoncée par les autorités tchadiennes.

"Pour l'identité des deux ou trois chefs qui ont été cités, il faut faire des vérifications précises avec l'ADN, et c'est ce que les services de l'armée sont en train de faire", a dit Laurent Fabius. "Normalement, ça devrait être assez rapide."

Patrick Vignal et Marion Douet, édité par Yves Clarisse

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