USA-Walgreen renonce à transférer son domicile fiscal

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LONDRES/WASHINGTON, 6 août (Reuters) - Le distributeur Walgreen WAG.N a annoncé mercredi qu'il maintenait son projet d'acquisition du britannique Alliance Boots ABN.UL , première chaîne de pharmacies en Europe, mais qu'il ne profiterait pas de cette opération pour transférer sa résidence fiscale au Royaume-Uni. La pratique dite d'"inversion fiscale", par laquelle des groupes américains effectuent des acquisitions à l'étranger pour installer leur domicile fiscal dans des pays aux taux d'imposition plus avantageux, a suscité de vives critiques aux Etats-Unis et l'administration Obama a dit mardi étudier des mesures pour y mettre fin. Walgreen avait acquis 45% d'Alliance Boots en 2012 et il a confirmé mercredi son intention d'acquérir le solde pour 3,13 milliards de dollars en cash plus des actions. Il a ajouté que le groupe issu de la fusion, avec plus de 11.000 points de vente dans 10 pays, maintiendrait son domicile fiscal aux Etats-Unis, avec son siège dans la région de Chicago (Illinois). "Le groupe a conclu qu'il n'était pas dans les meilleurs intérêts à long terme de nos actionnaires de tenter de transférer notre domicile fiscal hors des Etats-Unis", a déclaré le directeur général de Walgreen, Greg Wasson, dans un communiqué. Avec l'acquisition d'Alliance Boots, Walgreen aurait pu se faire enregistrer au Royaume-Uni ou en Suisse, où le britannique a transféré sa résidence fiscale, et certains actionnaires du groupe américain ont fait pression en ce sens. Mais cette possibilité a suscité la colère d'élus démocrates, y compris du sénateur de l'Illinois Richard Durbin, un proche du président Barack Obama. "Vos clients sont profondément patriotes et ne supporteraient pas que Walgreen tourne le dos aux Etats-Unis", a-t-il écrit dans un courrier adressé à Greg Wasson le mois dernier. "La quasi totalité de vos 2,5 milliards de dollars de profits l'an dernier provenaient de ventes à des clients américains qui sont aussi des contribuables." Des informations sur la décision de Walgreen avaient circulé dès mardi, faisant baisser l'action du groupe de 4,14% à Wall Street. Les "inversions" sont rares mais deviennent plus fréquentes. Sur la cinquantaine de cas intervenus depuis 1983, 40% ont été réalisés depuis 2009 et d'autres sont en préparation. Faute de soutien de la majorité républicaine au Congrès, le gouvernement fédéral a annoncé mardi qu'il étudiait des mesures administratives pour décourager ces transferts. "Le Trésor envisage (...) de possibles actions administratives qui pourraient limiter la capacité des entreprises à entreprendre des inversions, ainsi que des approches visant à réduire sensiblement les avantages fiscaux qu'elles peuvent en tirer", a déclaré un représentant du Trésor dans un courriel à Reuters. (Emma Thomasson et Jason Lange, Véronique Tison pour le service français)

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