Sciences : plongée dans la pouponnière de neurones

le , mis à jour à 09:47
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Sciences : plongée dans la pouponnière de neurones
Sciences : plongée dans la pouponnière de neurones

Pendant que vous lisez ces lignes, il s'en passe de belles dans votre cerveau, lequel ne se « contente » pas d'abriter 100 milliards de neurones, capables de tisser 1 000 à 10 000 connexions entre eux. Il abrite aussi une extraordinaire pouponnière, qui ne cesse de produire de nouveaux neurones... tout au long de votre vie. Aussi réjouissant que porteur d'espoir thérapeutique et encore troublant pour les chercheurs de l'équipe de Pierre-Marie Lledo à l'unité perception et mémoire de l'Institut Pasteur.

 

Ce laboratoire, dont le Pasteurdon* permet aussi de financer les travaux, a mis cette zone encore inconnue en lumière il y a treize ans. Et ainsi balayé définitivement l'avis d'un Santiago Ramon y Cajal, Prix de Nobel de médecine en... 1906, qui estimait que le cerveau se figeait après l'enfance. Depuis, de gros progrès ont été faits. On sait que le cerveau est doué d'une extraordinaire plasticité : capable de tisser de nouveaux circuits pour compenser les dégâts d'une lésion, par exemple. Mais il est « difficile de comprendre un organe aussi complexe quand on n'a que... notre propre cerveau pour le faire », sourit le jeune chercheur Gabriel Lepousez.

 

« Si l'imagerie, la première, a permis de plonger au cœur du cerveau vivant, identifier des régions de plusieurs millimètres cubes, en visualiser l'activité, elle ne dit rien de ce qui se joue à l'échelon des microcircuits, où les cellules se connectent en algorithmes. Or c'est là que se passe l'essentiel. »

 

Il a fallu l'aide d'ordinateurs surpuissants, la conjonction de la physique — optique — et de la génétique pour que les chercheurs voyagent plus profondément dans le cerveau, qui n'est définitivement pas constitué que des neurones qui se sont formés au stade de l'embryon mais est capable de neurogenèse.

 

« A l'âge de 50 ans, votre hippocampe (NDLR : la mémoire vive de notre cerveau) est ainsi entièrement constitué de ...

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