Rugby: Toulon et Clermont en quarts en HCup, le Racing éliminé

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par Cécile Grès

PARIS (Reuters) - Avant même la dernière rencontre de poule, Toulon et Clermont ont brillamment décroché samedi leur billet pour les quarts de finale de la Coupe d'Europe de rugby, en battant respectivement Cardiff 45-25 et Exeter 46-3.

Les hommes de Bernard Laporte effacent du même coup la défaite - la première à domicile depuis un an et demi - subie le week-end dernier face au Racing Métro (19-15), en Top 14.

Ces derniers n'ont pas su réitérer la même performance et se sont inclinés à Nantes face aux Saracens (37-28), étant ainsi éliminés de la compétition.

A Mayol, après un début de match poussif, les Gallois ont ouvert le score sur essai de Leigh Halfpenny à la 17e minute.

Mais, forts de leur mauvaise expérience de la semaine dernière, les Varois se sont aussitôt repris: en 40 minutes, ils ont marqué sept essais.

Rudi Wulf a inscrit le premier à la 21e, suivi de près par le jeune Xavier Chiocci (27e). Jean-Charles Orioli a aggravé la marque à la 35e, permettant à Toulon d'atteindre la pause sur le score de 19-8.

Trois minutes après le retour des vestiaires, Maxime Mermoz a inscrit un nouvel essai, synonyme de bonus offensif.

Alexis Palisson (49e) puis Mathieu Bastareaud (53e) ont permis à leur équipe de prendre le large, avant que Florian Fresia (63e) n'achève les Blues en marquant le 23e essai du RCT depuis le début de la Coupe d'Europe. Toulon menait alors 45-8.

Mais les Gallois n'avaient visiblement pas prévu de quitter le Var la tête basse. En un quart d'heure, Cardiff a marqué trois essais, avec panache et largement aidé par le relâchement toulonnais, pour repartir avec le point du bonus offensif.

Alors que Toulon étrillait Cardiff, Biarritz jouait dans le même temps à Parme face au Zebre de Parme. Contrat rempli pour les Biarrots qui se sont imposés 32-6 avec le bonus offensif et préservent une petite chance de qualification.

Les Harlequins, qui survolent la poule des Biarrots, sont qualifiés après avoir écrasé le Connacht 47-8.

CLERMONT, IMPITOYABLE

A l'instar de Toulon, Clermont fait pour le moment un sans faute européen avec cinq victoires en autant de matches.

Vainqueur d'Exeter 46-3 à Marcel-Michelin, l'ASM signe un succès sans appel agrémenté d'un troisième bonus offensif depuis le début de cette HCup et assorti d'un billet pour les quarts de finale.

Avec un essai à la 7e minute et jeu offensif exemplaire, Wesley Fofana a été logiquement élu homme du match.

Jean-Marcellin Buttin aurait aussi mérité la distinction puisque l'arrière international a non seulement mis un doublé (22e et 74e) mais a surtout su dynamiser le jeu par sa vitesse et sa vista.

Les trois autres essais ont été aplati par Damien Chouly (61e), David Skrela (69e) et Napolioni Nalaga (79e).

Exeter n'a rien pu faire face à la pression défensive clermontoise et seule une pénalité de Gareth Steenson a permis aux Chiefs de ne pas quitter l'Auvergne sans avoir marqué un seul point.

Le Racing devait remporter face aux Saracens un match délocalisé à Nantes dans un Stade de la Beaujoire quasiment plein pour l'occasion.

Les quelque 35.000 spectateurs ont eu droit à un début de rencontre fulgurant du Racing, ponctué de trois essais en vingt minutes par Luc Ducalcon (7e) et l'Argentin Juan Imhoff par deux fois (17e et 21e).

Mais l'indiscipline des Franciliens a ensuite été fatale. Ils ont concédé pas moins de neuf pénalités, toutes transformées par la botte d'Owen Farrell.

Malgré un bel engagement, les Racingmen ont manqué de lucidité et ont quitté la pelouse nantaise sans bonus défensif mais avec des regrets.

Vendredi, Castres s'est incliné dans le brouillard anglais de Northampton (18-12) et est quasiment éliminé malgré le point du bonus défensif.

Dimanche, Toulouse sera opposé aux Italiens de Trévise.

Edité par Chrystel Boulet-Euchin et Grégory Blachier

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