Rugby: Toulon en quarts de finale de la Coupe d'Europe

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par Cécile Grès

PARIS (Reuters) - Avant même la dernière rencontre de poule, Toulon a brillamment décroché samedi son billet pour les quarts de finale de la Coupe d'Europe de rugby en battant Cardiff 45-25 sur sa pelouse de Mayol.

Les hommes de Bernard Laporte effacent ainsi du même coup la cuisante défaite - le première à domicile depuis un an et demi - subie le week-end dernier dans leur stade face au Racing Métro (19-15), en Top 14.

Après un début de match poussif, les Gallois ont ouvert le score sur essai de Leigh Halfpenny à la 17e minute. Mais, forts de leur mauvaise expérience de la semaine dernière, les Varois se sont aussitôt repris et ont ensuite proposé un match sérieux et appliqué.

Les solutions ont tout de suite été trouvées: en 40 minutes, les Toulonnais ont marqué sept essais. En cadenassant complètement le jeu des Cardiff Blues et en les épuisant physiquement, ils ont remis la main sur le match.

A la 21e minute, le Néo-Zélandais Rudi Wulf a marqué le premier essai, suivi de près par le jeune Xavier Chiocci, issu du centre de formation (27e). Jean-Charles Orioli a aggravé la marque à la 35e, permettant à Toulon d'atteindre la pause sur le score de 19-8.

Trois minutes après le retour des vestiaires, Maxime Mermoz, pré-sélectionné cette semaine par Philippe Saint-André pour participer au Tournoi des VI Nations avec les Bleus, a inscrit un nouvel essai, synonyme de bonus offensif.

Le festival d'essais, dont le RCT est coutumier depuis le début de la saison, était définitivement lancé.

Alexis Palisson à la 49e puis Mathieu Bastareaud à la 53e ont permis à leur équipe de prendre encore davantage le large, avant que Florian Fresia, à la 63e, n'achève les Blues en marquant le 23e essai du RCT depuis le début de la Coupe d'Europe. Toulon menait alors 45-8.

Mais les Gallois n'avaient visiblement pas prévu de quitter le Var la tête basse. En un quart d'heure, Cardiff a marqué trois essais, faisant preuve d'un joli panache.

Avec du coeur et de la détermination, ils se sont organisés, appliqués et ont proposé un jeu rapide et efficace, largement aidés par le relâchement toulonnais, pour repartir avec le point du bonus offensif.

La semaine prochaine, pour la dernière journée de la phase de poules, le RCT se rendra à Montpellier, qui a maintenu ses chances de qualification avec sa victoire 27-6 à Sale vendredi soir.

Alors que Toulon étrillait Cardiff, Biarritz jouait dans le même temps à Parme face aux Zèbres. Contrat rempli pour les Biarrots qui se sont imposés 32-6 avec le bonus offensif.

Si, mathématiquement, les Basques n'ont pas encore totalement vu s'envoler leurs espoirs de quart de finale, la qualification semble tout de même compromise.

Vendredi soir, Castres s'est incliné dans le brouillard anglais de Northampton (18-12). Même si les hommes de Laurent Travers et Laurent Labit ont pris le bonus défensif, ils sont quasiment éliminés puisqu'ils sont troisièmes de la poule 4.

En fin d'après-midi, le Racing reçoit les Saracens à Nantes et Clermont accueillera Exeter. Dimanche, Toulouse sera opposé aux Italiens de Trévise.

Edité par Chrystel Boulet-Euchin

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