Rosetta-Le point d'atterrissage sur la comète a été choisi

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BERLIN/PARIS, 15 septembre (Reuters) - Les scientifiques ont choisi lundi l'endroit, à la surface de la comète 67P/Churyumov-Gerasimenko, où ils comptent faire atterrir un engin de la sonde Rosetta. Cinq sites, sur les dix initialement sélectionnés, restaient éligibles pour l'atterrissage, et des scientifiques se sont réunis au cours du week-end pour s'accorder sur celui qu'ils retiendraient. Le Site J présente "un potentiel scientifique unique (...) et un risque minimal pour l'atterrisseur, par comparaison avec les autres sites éligibles", a déclaré l'ESA (Agence spatiale européenne) dans un communiqué. L'atterrisseur, appelé "Philae", se détachera de Rosetta, qui a été lancée par l'ESA en 2004. Lorsqu'il aura atteint le "Site J", il forera la surface de la comète et prélèvera un échantillon de 20 cm de profondeur à des fins d'analyses. La "fenêtre" prévue pour l'atterrissage sur la comète s'ouvrira le 11 novembre, alors que Rosetta se trouvera à 450 millions de kilomètres du soleil. La sonde Rosetta a atteint la banlieue de la comète en août et envoie depuis lors des photos de sa surface. Comme elle se trouve à 30 km de la comète, les clichés qu'elle prend n'ont pas une résolution suffisante pour permettre de voir nettement la surface. "Nous ne savons pas à quoi, dans le détail, ressemble la surface", a dit à Reuters Paolo Ferri, chef des opérations de la mission Rosetta à l'ESA. Le Site J que doit atteindre Philae se trouve sur la "tête" de la comète, corps céleste irrégulier d'un peu plus de quatre kilomètres de large. L'opération s'avère délicate. Philae doit se détacher exactement au bon moment de Rosetta, puis cet engin de 100 kg en forme de boîte ne doit descendre ni trop lentement ni trop vite, sa trajectoire doit prendre en compte la rotation de la comète et il faut que ses batteries aient encore assez d'énergie après l'atterrissage pour déployer les instruments de l'engin. (Victoria Bryan et Tim Hepher; Eric Faye pour le service français)

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