Ribéry et Benzema devant la justice pour l'affaire Zahia

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PARIS (Reuters) - Le procès des internationaux de football Franck Ribéry et Karim Benzema pour recours à la prostitution d'une mineure doit s'ouvrir mardi en leur absence devant le tribunal correctionnel de Paris.

Les deux stars de l'équipe de France, qui évoluent respectivement au Bayern Munich et au Real Madrid, sont soupçonnés d'avoir eu des relations sexuelles tarifées en 2008 et 2009 avec la dénommée Zahia, alors mineure.

Le parquet de Paris avait requis un non-lieu les concernant, estimant qu'ils ignoraient que la prostituée était mineure.

La jeune femme de 21 ans, qui a depuis lancé sa propre marque de lingerie, se prétendait majeure, d'après ses déclarations aux enquêteurs. Elle ne devrait pas être présente lors des audiences.

Franck Ribéry est soupçonné d'avoir eu des rapports sexuels avec Zahia en 2009 à Munich (Allemagne), puis à Rueil-Malmaison (Hauts-de-Seine). Il l'aurait payée 700 euros la première fois, mais ne l'aurait pas rémunérée la seconde.

Le joueur a reconnu avoir eu des rapports sexuels avec Zahia, mais a assuré ne pas avoir payé la jeune femme -à qui il n'aurait donné que 200 euros pour prendre un taxi-, ignorer qu'elle se prostituait et ignorer son jeune âge.

"Mon client est innocent", a dit à Reuters son avocat, Me Carlo-Alberto Brusa, indiquant qu'il déposerait une question prioritaire de constitutionnalité mardi avant l'ouverture des débats.

"En droit français, il n'est pas interdit de faire l'amour avec une femme et même de la payer, ce qui est interdit, c'est de le faire avec une mineure", a-t-il ajouté. "Quand vous avez une femme qui voyage en Europe, en avion, est-ce que vous pouvez imaginer une seule seconde qu'elle est mineure?"

L'accusation estime que la venue de Zahia en Allemagne dans le simple but d'avoir des relations sexuelles avec lui aurait dû l'alerter sur la nature de ses prestations.

Il est par ailleurs improbable, aux yeux des juges, que la jeune femme, qui se prostituait depuis l'âge de 15 ou 16 ans et faisait payer ses prestations en moyenne 1.000 à 1.500 euros, se soit déplacée à l'étranger pour des relations non rémunérées.

Karim Benzema est quant à lui soupçonné de lui avoir remis 500 euros en mai 2008, après une relation sexuelle dans la suite d'un hôtel parisien. Mais l'attaquant du Real Madrid nie toute relation avec Zahia, qui avait alors 16 ans.

Son avocat, Me Sylvain Cormier, a dit à Reuters ne pas souhaiter s'exprimer avant l'ouverture du procès.

Franck Ribéry et Karim Benzema encourent trois ans de prison et 45.000 euros d'amende.

Six autres personnes et un établissement sont également renvoyés devant le tribunal correctionnel de Paris dans le cadre de cette affaire, notamment pour aide à la prostitution et recours à la prostitution d'une mineure.

Chine Labbé, édité par Yves Clarisse

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