Rallye: Loeb en tête en Argentine, Hirvonen deuxième

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PARIS (Reuters) - Le passo dobre entre les DS3 de Sébastien Loeb et Mikko Hirvonen s'est poursuivi samedi en Argentine, mais les figures de style ont baissé d'intensité après la décision prise par Citroën de figer les positions de ses deux pilotes à la moitié de la deuxième journée.

Le constructeur français, qui reste sur un zéro pointé au Portugal après l'abandon de l'octuple champion du monde et la disqualification du Finlandais, a décidé de prendre le moins de risques possible une fois écartée la menace de Dani Sordo (Ford Fiesta).

Pressant vendredi jusqu'à la dernière spéciale, l'Espagnol n'a jamais été dans le rythme samedi et se voit relégué à près de deux minutes du leader.

"Il est important pour l'équipe de prendre le maximum de points après le Portugal", a déclaré Hirvonen sur le site officiel du championnat du monde des rallyes (www.wrc.com). "J'aimerais me battre (pour la victoire) mais l'important, c'est d'amener la voiture à l'arrivée et de faire mon travail", a ajouté le Finlandais, qui a signé un contrat de pilote n°2.

Les jeux ne sont pas faits pour autant pour Citroën, la dernière journée, dimanche, étant inhabituellement longue avec près de 140 km chronométrés, dont un marathon de 65,74 km en hors d'oeuvre.

Autant dire que la moindre erreur pourrait se payer cash, puisque l'écart entre Loeb et Hirvonen n'est que de 7"2 après la superspéciale de la nuit, qui a offert à l'espoir belge Thierry Neuville (Citroën DS3) l'occasion de se mettre en valeur.

Derrière les trois pilotes officiels, le Norvégien Mads Ostberg confirme son bon début de saison, couronné par une victoire sur tapis vert au Portugal, tandis que Sébastien Ogier est remonté à la 6e place sur sa modeste Skoda Fabia S2000.

Quant au Norvégien Petter Solberg, bien décidé à sauver quelques points après son abandon samedi au volant de la deuxième Ford Fiesta officielle, il pointe à la 9e place après avoir signé les trois scratches de l'après-midi et peut encore espérer gravir quelques marches dimanche.

Le départ de la première des six spéciales sera donné à 11h00 GMT.

Classement général à l'issue de la deuxième journée:

1. Sébastien Loeb (Fra) Citroën 3h57'40"800

2. Mikko Hirvonen (Fin) Citroën à 00'07"200

3. Daniel Sordo (Esp) Ford 01'46"900

4. Mads Ostberg (Nor) Ford 03'06"100

5. Martin Prokop (Tch) Ford 09'22"500

6. Sébastien Ogier (Fra) Skoda 10'26"700

7. Andreas Mikkelsen (Nor) Skoda 10'31"700

8. Thierry Neuville (Bel) Citroën 11'48"000

9. Petter Solberg (Nor) Ford 14'08"800 10. Armindo Araujo (Por) Mini 14'17"700 ?

Tangi Salaün

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