Paris-Nice: la bonne affaire de Westra et Wiggins

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LE NÉERLANDAIS LIEUWE WESTRA REMPORTE LA 5E ÉTAPE DE PARIS-NICE
LE NÉERLANDAIS LIEUWE WESTRA REMPORTE LA 5E ÉTAPE DE PARIS-NICE

par Gilles Le Roc'h

MENDE, Lozère (Reuters) - Bradley Wiggins a fait jeudi un pas supplémentaire vers la victoire dans Paris-Nice en contrôlant Alejandro Valverde dans la montée du Causse de Mende, finale de la cinquième étape gagnée par le Néerlandais Lieuwe Westra.

Westra en profite pour prendre la deuxième place au général tandis que Valverde, après son sprint raté à Rodez mercredi, a sans doute compromis ses chances de succès en ne reprenant pas de temps à Wiggins, sinon deux maigres secondes de bonification sur la ligne d'arrivée que l'Espagnol a franchie en deuxième position, juste devant son rival britannique.

En l'absence de grimpeurs en forme dans le peloton, la course a une nouvelle fois fait le jeu des rouleurs, qui en découdront dimanche dans l'ascension du Col d'Eze et qui ont parfaitement négocié cette cinquième étape pourtant hérissée de cols et de côtes, à commencer par la rampe de trois kilomètres surplombant Mende.

Valverde a certes assumé son statut en demandant à ses équipiers de durcir la course à 50 km de l'arrivée, ce qui a permis de reprendre aux portes de Mende les quatre échappés du matin - le Français David Le Lay, le Japonais Yukiya Arashiro, l'Australien Simon Clarke et le Belge Frederik Veuchelen.

Mais l'Espagnol, porteur du maillot vert, a montré des signes de lassitude. Il a entamé la montée finale en étant mal placé puis est resté en retrait, derrière Wiggins qui avait demandé à son équipier Richie Porte d'imposer un rythme élevé.

La cadence de l'Australien a eu raison des distancés habituels, notamment Frank Schleck, Ivan Basso et Denis Menchov.

Plus surprenant, le champion de France Sylvain Chavanel, quatrième du classement général, a lâché prise en même temps que l'Américain Tejay Van Garderen qui a perdu là sa place sur le podium.

"CE N'EST PAS FINI", PRÉVIENT WESTRA

A un kilomètre de l'arrivée, aucune attaque n'avait été portée mais le groupe de tête était réduit à une quinzaine de coureurs. Ce fut le moment choisi par le Français Arnold Jeannesson pour tenter - en vain - sa chance.

"En fait, a-t-il dit, je ne connaissais pas cette montée. Tout le monde regardait Valverde qui n'était finalement pas si bien. Je n'ai pas réussi à creuser l'écart, et je le regrette un peu parce que j'avais les jambes pour gagner.

"Je suis désormais dans le Top 10 du classement général mais je peux dire qu'avant le départ, dimanche, je ne pensais vraiment pas jouer le général."

Jeannesson a été victime de la poussée de Wiggins, soucieux d'éliminer encore des adversaires, puis de l'attaque de Lieuwe Westra, longiligne hollandais de 29 ans, qui est allé quérir la plus belle victoire de sa carrière.

Cet ancien vainqueur du Tour de Picardie aurait pu couronner sa journée du maillot jaune s'il ne s'était relevé trop tôt pour savourer son bonheur. Il est désormais deuxième du classement général à six secondes de Wiggins.

"C'est une grande journée dans ma carrière", a dit celui qui s'est installé en Espagne pour s'entraîner en montagne.

"J'ai peut-être eu tort de me relever, j'aurais pu prendre le maillot jaune mais ce n'est pas fini, on verra ce qui se passe dimanche dans le contre-la-montre du col d'Eze."

Plus que jamais, Wiggins est le grand favori d'une épreuve qu'un seul Britannique a gagné avant lui, Tom Simpson en 1967, l'année de sa mort.

Mais il sait que les écarts sur ses rivaux ne lui autorisent aucun faux pas.

Westra est un spécialiste du chrono et n'a que six secondes à combler, Levi Leipheimer, qui n'a pas bougé une oreille de l'étape mais est resté au contact, est à dix secondes, et Valverde, même s'il paraît un peu juste, est à 18 secondes.

La victoire finale devrait se jouer entre ces quatre coureurs, tandis que Jeannesson, huitième à une minute, luttera pour intégrer le Top 5.

Edité par Gregory Blachier

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