Les ondes gravitationnelles d'Einstein détectées un siècle après

le , mis à jour à 18:49
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LES ONDES GRAVITATIONNELLES REPÉRÉES POUR LA PREMIÈRE FOIS
LES ONDES GRAVITATIONNELLES REPÉRÉES POUR LA PREMIÈRE FOIS

par Will Dunham et Scott Malone

WASHINGTON/CAMBRIDGE, Massachusetts (Reuters) - Des scientifiques ont annoncé jeudi avoir pour la première fois repéré les ondes gravitationnelles, des oscillations de la courbure de l'espace-temps prédites par le physicien Albert Einstein il y a cent ans.

Cette découverte historique ouvre une nouvelle fenêtre pour étudier le cosmos et les débuts de la formation de l'univers.

Les chercheurs ont expliqué que ces ondes étaient issues de deux trous noirs, d'une masse de 30 fois celle du soleil, qui étaient en orbite l'un autour de l'autre à 1,3 milliard d'années-lumières de la Terre avant de finir par entrer en collision.

L'existence des trous noirs, des objets extrêmement denses, avait elle aussi été prédite par Einstein.

L'annonce de la découverte a été faite lors d'une conférence de presse à Washington par des scientifiques du California Institute of Technology, du Massachusetts Institute of Technology et du Ligo Scientific Collaboration.

"COGNER DANS LA NUIT"

Pour parvenir à détecter les ondes, une paire de détecteurs lasers géants situés en Louisiane et dans l'Etat de Washington ont travaillé à l'unisson.

Les deux lasers constituent le projet Ligo (Laser Interferometer Gravitational-Wave Observatory), financé par la National Science Foundation, un organisme public américain.

Ils sont capables de détecter de petites vibrations émanant des ondes gravitationnelles. Après avoir détecté le signal - c'était le 14 septembre dernier - les scientifiques l'ont converti en ondes sonores. Les chercheurs expliquent qu'ils ont pu ensuite entendre les sons émanant des deux trous noirs en train de fusionner.

"En fait, nous les entendons cogner dans la nuit", a déclaré le physicien Matthew Evans du MIT. "Nous obtenons un signal qui arrive sur la Terre; nous pouvons le mettre sur haut-parleur et nous pouvons entendre ces trous noirs faire 'Whoop'. C'est une connexion très viscérale à cette observation."

Albert Einstein avait proposé l'existence des ondes gravitationnelles en 1916 comme un prolongement de sa théorie de la relativité générale, qui décrit la gravité comme une distorsion de l'espace-temps. Mais jusqu'à présent, les scientifiques n'avaient trouvé que des preuves indirectes de leur existence.

Les ondes gravitationnelles ouvrent la porte à une nouvelle manière d'observer l'univers, expliquent les scientifiques. Les chercheurs espèrent aussi en apprendre plus sur les tout premiers instants de l'univers, ainsi que sur ces mystérieux objets que sont les trous noirs ou les étoiles à neutrons.

Ces dernières ne sont pas très grosses, de la taille d'une ville, mais sont très lourdes. Ce sont les restes d'une étoile plus grosse morte dans l'explosion d'une supernova.

(Avec Irene Klotz à Cap Canaveral, en Floride; Danielle Rouquié pour le service français)

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