Les Irakiens préparent l'attaque de l'aéroport de Mossoul

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    AU SUD DE MOSSOUL, Irak, 21 février (Reuters) - Les forces 
irakiennes lancées depuis dimanche à la reconquête de 
Mossoul-Ouest se préparent à prendre d'assaut l'aéroport de la 
ville et une base militaire située à proximité, afin de s'en 
servir comme tête de pont pour leur offensive. 
    Les unités d'élite du ministère de l'Intérieur et les forces 
de la police fédérale ont rapidement progressé ces deux derniers 
jours sur un terrain désertique en bordure sud de la grande 
ville du nord de l'Irak, dernier grand fief urbain de l'Etat 
islamique dans le pays.  
    Elles s'employaient mardi à assurer leurs positions dans un 
village situé sur une colline qui domine l'aéroport 
international et la base de Ghozlani. 
    Constitué de casernes et terrains d'entraînement, ce vaste 
complexe militaire s'étend de l'aéroport à l'autoroute 
Bagdad-Mossoul.  
    L'aéroport et la base ont été fortement endommagés par les 
frappes aériennes de la coalition sous commandement américain en 
prélude à l'offensive et les troupes ne s'attendaient pas à une 
telle résistance des djihadistes, indique un haut responsable 
irakien.  
    Les forces spéciales du Service de contre-terrorisme, 
entraînées à la guérilla urbaine, se redéploient vers la partie 
ouest de Mossoul après avoir largement contribué à la reconquête 
de la partie est de la ville, achevée fin décembre. Elles sont 
supposées intervenir une fois que l'armée régulière aura dégagé 
les points d'accès.  
    Pour l'heure, l'offensive sur Mossoul-Ouest se déroule dans 
des zones à faible densité de population mais la situation 
changera du tout au tout à mesure que les forces de Bagdad se 
rapprocheront des secteurs urbains, où vivraient encore quelque 
650.000 habitants.  
    Le 17 octobre, au déclenchement de la bataille de Mossoul, 
les autorités irakiennes évaluaient à 6.000 le nombre de 
combattants de l'EI dans la ville. Un millier d'entre eux 
auraient péri dans les combats pour la reprise de Mossoul-Est. 
Les autres se sont retranchés dans Mossoul-Ouest.     
    Le commandement militaire américain a dit lundi espérer la 
fin de la reconquête des deux derniers grands bastions de l'EI 
en Irak et en Syrie - Mossoul et Rakka - dans les six prochains 
mois.     
 
 (Isabel Coles, avec Maher Chmaytelli à Bagdad, Jean-Stéphane 
Brosse pour le service français) 
 
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