Le président irakien souhaite des frappes alliées à Tikrit

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(Actualisé avec porte-parole de la Maison blanche) par Richard Mably et Samia Nakhoul BBAGDAD, 25 mars (Reuters) - Le président irakien Fouad Massoum a indiqué mercredi que la coalition conduite par les Etats-Unis devrait prochainement mener des raids aériens contre les positions de l'Etat islamique à Tikrit après avoir procédé à des vols de reconnaissance cette semaine. "Des vols de soutien et de reconnaissance ont commencé hier à Tikrit. Ils font d'abord des missions de reconnaissance, puis ils rassemblent les informations. Ensuite, les opérations (frappes) aériennes commencent", a déclaré le président irakien dans son palais de Bagdad. La Maison blanche a annoncé qu'elle apportait un soutien aux forces gouvernementales en leur fournissant des renseignements et de la surveillance. Le porte-parole de la présidence, Josh Earnest, a dit à la presse qu'il ne ferait aucun commentaire sur les autres décisions liées à la situation à Tikrit. L'armée irakienne a été contrainte de suspendre la semaine dernière son offensive contre les combattants de l'Etat islamique à Tikrit, chef lieu de la province de Salaheddine située à 160 km au nord-est de Bagdad. La prise de la ville, ancien fief de Saddam Hussein, se révèle plus difficile que prévu, les djihadistes ayant piégé de nombreux bâtiments et carrefours. Le département américain de la Défense, qui estime que l'opération militaire menée par l'armée irakienne est actuellement dans l'impasse, avait fait savoir lundi qu'il était prêt à examiner toute demande d'assistance aérienne de la part des autorités de Bagdad. Le président Massoum a clairement exprimé la volonté du gouvernement irakien de solliciter cette assistance dans la reconquête de Tikrit. "Le gouvernement irakien et les habitants de la région souhaitent une participation active de la coalition. Le gouvernement irakien décide seul et aucune autre puissance ne décide", a-t-il affirmé. Le chef de l'Etat a également évoqué les réticences de Washington à soutenir des opérations menées par des milices chiites conseillées par les Iraniens. "S'il y a eu une sorte d'hésitation dans la position de la coalition afin de soutenir l'armée (irakienne) et les volontaires à Tikrit, il semble que ce soit désormais terminé. La participation de la coalition aura évidemment un impact", a-t-il poursuivi. Un diplomate occidental a précisé à Reuters que le gouvernement irakien était prêt à solliciter des frappes aériennes sous commandement américain et que la communauté internationale était sur le point de donner son accord. Le président Massoum a ajouté que la durée de ces frappes serait déterminée par l'Irak et par les conseillers militaires alliés. "Les experts détermineront si une semaine est nécessaire, si cela doit être plus ou moins", a-t-il précisé. Ces opérations aériennes, a-t-il dit, seront menées de façon à épargner les populations civiles bien que les combattants de l'Etat islamique se servent de boucliers humains. (Ned Parker, Ahmed Rasheed, Samia Nakhoul et Richard Mably; Pierre Sérisier pour le service français)

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