Le nord-est de l'Australie balayé par un puissant cyclone

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SYDNEY, 20 février (Reuters) - Le cyclone Marcia, de catégorie 5, la plus élevée sur l'échelle d'intensité des ouragans, a touché vendredi la côte nord-est de l'Australie avec des vents atteignant jusqu'à 285 km/h, rapporte l'agence météorologique australienne. Un millier de foyers ont pu être évacués par les secours dans l'Etat du Queensland mais dans la plupart des cas, prises de court par la rapidité avec laquelle la tempête Marcia s'est renforcée pour se transformer en cyclone, les autorités se sont bornées à appeler les habitants à s'abriter comme ils peuvent. "Au cours des prochaines 24 heures, les Queenslanders devraient connaître une expérience pénible et effrayante", a prévenu la chef du gouvernement du Queensland, Annastacia Palaszczuk, lors d'une conférence de presse. "Nous sommes très préoccupés par la sécurité des populations." Les sauveteurs ont transporté des milliers de sacs de sable dans les zones côtières à risque pour protéger les habitations et les entreprises des marées dangereuses. Des centres d'évacuation ont été ouverts à l'intérieur des terres. Le cyclone a touché terre à environ 125 km au nord de Boyne Island. Les météorologues, qui s'attendent à un des cyclones les plus puissants de l'histoire du pays, prévoient que les vents s'affaibliront dans l'après-midi de vendredi mais avertissent que des pluies torrentielles devraient continuer à balayer la région dans les jours à venir, avec des risques d'inondations. (Jane Wardell, James Regan; Jean-Stéphane Brosse pour le service français)

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