Le Français Thomas Pesquet, astronaute et ambassadeur de l'espace

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L'astronaute français Thomas Pesquet lors d'un entraînement au centre spatial Gararine le 25 octobre 2016 près de Moscou ( AFP/Archives / Kirill KUDRYAVTSEV )
L'astronaute français Thomas Pesquet lors d'un entraînement au centre spatial Gararine le 25 octobre 2016 près de Moscou ( AFP/Archives / Kirill KUDRYAVTSEV )

Il cumule les talents et compétences indispensables pour devenir astronaute. Il est "cool" et bon communicant. Une combinaison gagnante pour Thomas Pesquet (38 ans), qui sera le premier Français à rejoindre l'espace depuis plus de huit ans.

Dans la nuit du 17 au 18 novembre, le Normand aux yeux bleus et cheveux châtain s'envolera à bord d'un Soyouz depuis le cosmodrome de Baïkonour (Kazakhstan) pour rejoindre la Station spatiale internationale (ISS).

Ce sera le couronnement de plus de sept ans d'entraînement pour cet ingénieur aéronautique, également pilote de ligne, sélectionné en mai 2009 pour entrer dans le corps des astronautes européens. Sur 8.413 candidats, l'Agence spatiale européenne n'en a retenu que six dont Thomas Pesquet, le dernier à voler.

Le Français Thomas Pesquet, le Russe Oleg Novitsky et l'Américain Peggy Whitson devant un simulateur de vo
Le Français Thomas Pesquet, le Russe Oleg Novitsky et l'Américain Peggy Whitson devant un simulateur de vol au centre spatial Gararine le 25 octobre 2016 près de Moscou ( AFP/Archives / Kirill KUDRYAVTSEV )

"Thomas est un garçon remarquable" et "cool", déclare à l'AFP Jean-Jacques Dordain, l'ancien directeur général de l'ESA, qui a procédé à la sélection finale lorsqu'il ne restait plus que dix candidats. "Il réunit un cursus professionnel intéressant, des qualités humaines importantes qui lui permettent d'être à l'aise avec tout le monde, et enfin la passion." "Cela fait de lui un bon ambassadeur de l'espace."

Beau garçon, l'astronaute, qui mesure 1 m 84, est un sportif accompli: judo, basket, plongée, parachutisme, alpinisme...

L'astronaute français Thomas Pesquet le 17 mars 2014 à Paris
L'astronaute français Thomas Pesquet le 17 mars 2014 à Paris ( AFP/Archives / FRANCOIS GUILLOT )

Outre l'anglais, l'espagnol et l'allemand, il a appris très sérieusement le russe -indispensable pour le vol en Soyouz. Il a aussi commencé le chinois.

Avec toutes ces cordes à son arc, l'astronaute reste malgré tout modeste.

Né à Rouen le 27 février 1978, Thomas Pesquet raconte qu'enfant, il était "fan d'espace, de manière assez naïve comme beaucoup de petits garçons". Il jouait dans une navette spatiale confectionnée par son père avec du carton, s'achetait des magazines spécialisés.

Thomas Pesquet
Thomas Pesquet ( AFP / Sabrina BLANCHARD, Alain BOMMENEL )

"Inconsciemment", au fil des années, Thomas Pesquet s'est bâti un profil complet d'astronaute par ses choix successifs. Au point qu'au moment de la sélection, "j'ai pu cocher toutes les cases", dit-il à l'AFP.

- 'Des racines et des ailes'-

L'astronaute souligne qu'il a eu la chance d'avoir "une enfance extrêmement stable" en Normandie. "Mes parents m'ont donné des racines et des ailes."

L'astronaute français Thomas Pesquet lors d'un entraînement au centre spatial Gararine le 25 octobre 2
L'astronaute français Thomas Pesquet lors d'un entraînement au centre spatial Gararine le 25 octobre 2016 près de Moscou ( AFP / Kirill KUDRYAVTSEV )

Un père prof de maths et de physique, une mère institutrice, un frère aîné passionné d'informatique: Thomas Pesquet est bon élève.

Après une classe préparatoire scientifique, il fait "Supaéro", prestigieuse école d'ingénieurs spécialisée dans l'aéronautique et l'espace à Toulouse.

Il débute comme ingénieur en Espagne puis travaille pour le CNES, l'agence spatiale française, de 2002 à 2004.

Parallèlement il apprend à faire voler des avions. Formé par la compagnie Air France, il obtient sa licence de pilote de ligne en 2006, accumule 2.500 heures de vol et devient instructeur sur Airbus A320.

L'astronaute français Thomas Pesquet lors de la "Fête de la Science" le 7 octobre 2016 à l
L'astronaute français Thomas Pesquet lors de la "Fête de la Science" le 7 octobre 2016 à la Cité des Sciences à Paris ( AFP/Archives / Eric FEFERBERG )

En 2008, l'Agence spatiale européenne, qui n'avait pas sélectionné d'astronautes depuis des années, ouvre un nouveau recrutement. "Un ami du CNES me prévient et me dit que j'ai toutes mes chances", se souvient-il. Il a 30 ans.

"Thomas avait tout de bon", déclare l'astronaute français Jean-François Clervoy, qui faisait partie du jury de sélection.

"Il est très performant intellectuellement, comprend et raisonne très vite, a une très bonne mémoire. En outre il adore communiquer et le fait très bien", ajoute-t-il.

Commence alors un long entraînement. En mars 2014, Thomas Pesquet est affecté à une mission de six mois dans l'ISS. "Là, on me donne un planning. En gros, toute ma vie était planifiée jusqu'au décollage."

L'ISS est internationale: Thomas Pesquet passe de Cologne (où se trouve le Centre européen des astronautes) à Moscou, avec des détours par Houston, le Canada et le Japon.

Il essaie de sauvegarder quelques moments pour voir sa compagne Anne, qui travaille à Rome pour les Nations unies. Fin octobre, ils ont pu passer quelques jours ensemble à Moscou.

Au moment du décollage, elle sera là avec les parents de Thomas, son frère et des amis. Mais ils ne pourront voir l'astronaute, en quarantaine médicale, qu'à travers une vitre.

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  • M7163258 il y a 3 semaines

    J'ai regardé Arte hier soir il traitait du sujet ! Nous avons à faire à des individus Alpha, des personnes hors normes et qui, de plus, ont des quotients émotionnels importants ce qu'indique la sympathie qu'ils dégagent...

  • pmondet il y a 3 semaines

    Bonne chance mon gars, on pensera à toi et à ta famille jusqu'à ce que tu nous reviennes saint et sauf . Tu nous fais Honneur, pour toi et la France.

  • vmcfb il y a 3 semaines

    Bon courage pour Thomas. Nous suivrons aussi nos navigateurs du Vendée Globe