Le "caucus" de l'Iowa donne le coup d'envoi des primaires

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COUP D'ENVOI RITUEL DES PRIMAIRES AMÉRICAINES DANS L'IOWA
COUP D'ENVOI RITUEL DES PRIMAIRES AMÉRICAINES DANS L'IOWA

par John Whitesides

DES MOINES, Iowa (Reuters) - Le long rituel de l'élection du président des Etats-Unis débute ce lundi dans l'Etat de l'Iowa, où dans plus de 1.100 écoles, églises, bibliothèques ou salles de sport, les électeurs vont se réunir lors d'un "caucus" et engager le processus de désignation des candidats de chaque parti - les primaires qui s'achèveront en juin.

Ce caucus, dans un Etat qui exerce sur le processus des primaires une influence bien supérieure au poids qu'il représente en termes de population, débutera à 19h00 locales, et les résultats sont attendus deux ou trois heures plus tard.

La majeure partie des réunions se tiendront dans des écoles, des centres communautaires et autres lieux publics, même si, côté républicain, deux réunions auront lieu chez des particuliers; côté démocrate, l'une aura lieu dans un club équestre. Au total, les républicains vont se réunir dans plus de 800 endroits de l'Etat et les démocrates dans 1.100 environ.

L'Iowa est loin d'être un Etat important en termes de population : il n'occupe que le 30e rang aux Etats-Unis. Mais le rôle d'"éclaireur" qu'a ce petit Etat du Middle West depuis une quarantaine d'années lors des primaires est un sujet de fierté pour ses électeurs, qui passent des mois à évaluer les candidats et à leur poser des questions.

"Les habitants de l'Iowa considèrent que c'est un grand privilège et un cadeau de taille. Ils prennent leur rôle très au sérieux", déclare Tom Henderson, président du Parti démocrate du comté de Polk, où se trouve la plus grande ville de l'Etat, Des Moines.

Les démocrates ont soutenu dans l'Iowa le candidat qui a obtenu par la suite l'investiture, lors des dernières vagues de primaires: John Kerry en 2004, et en 2008 Barack Obama, réélu en 2012 sans qu'il y ait eu de primaires chez les démocrates.

CLINTON AU COUDE A COUDE AVEC SANDERS

En revanche, côté républicain, cela n'a pas été le cas lors des dernières élections: en 2008, l'Iowa avait choisi Mike Huckabee et en 2012 Rick Santorum. Ni l'un ni l'autre n'obtint l'investiture du Grand Old Party.

Battant le rappel des électeurs dimanche à la veille du caucus, Donald Trump les a exhortés à désigner enfin celui qui sera proclamé candidat à la convention républicaine cet été.

"Vous avez un palmarès peu glorieux: cela fait 16 ans que vous n'avez pas choisi le vainqueur (des primaires). Cette fois-ci, je vous en prie, choisissez celui qui l'emportera!", a lancé à ses partisans, lors d'un meeting à Council Bluffs, celui qui est donné favori dans la course à l'investiture républicaine.

A Iowa City, Ted Cruz a exhorté 500 de ses partisans à participer au caucus pour l'aider à en finir avec la politique menée à Washington. "Mobilisez-vous, exprimez-vous en notre faveur. Si nous faisons corps, nous l'emporterons!"

Les sondages prévoient un match relativement serré côté républicain entre l'homme d'affaires Donald Trump et le sénateur du Texas Ted Cruz.

Une enquête Des Moines Register/Bloomberg News publié samedi donnait 28% des intentions de vote à Donald Trump, 23% à Ted Cruz, Marco Rubio venant en troisième position avec 15%.

Côté démocrate, le même sondage donnait 45% à Hillary Clinton, ex-secrétaire d'Etat de Barack Obama, et 42% au sénateur du Vermont Bernie Sanders, incarnation de l'aide gauche du Parti démocrate.

CONVENTIONS EN JUILLET

Les deux grands partis ont des règles différentes pour désigner leurs délégués dans l'Iowa. Celles des démocrates sont particulièrement complexes. Lors d'une réunion, ils se répartissent par groupes de préférence pour un candidat pour manifester publiquement leur soutien à leur chouchou, ce qui peut faire pencher la balance au moment du vote. Si à ce vote un candidat n'atteint pas le seuil de 15% des électeurs, il est éliminé et on revote; les électeurs "libérés" par l'abandon de leur préféré peuvent reporter leurs voix sur un autre nom.

Les républicains, eux, votent à bulletins secrets.

Après l'Iowa, ce sera au tour du New Hampshire de tenir sa primaire, le 9 février.

L'étape suivante tombera le 20 février, avec le caucus démocrate du Nevada et la primaire républicaine de Caroline du Sud. Le "super mardi", lui, tombe le 1er mars. Une dizaine d'Etats voteront alors, du Texas (155 délégués républicains et 252 démocrates) à l'Arkansas ou de la Virginie au Massachusetts et à la Géorgie.

Le 15 mars sera aussi une date importante, puisque cinq Etats, dont certains importants, votent alors: Floride (99 délégués républicains et 246 démocrates), Ohio, Illinois, Missouri et Caroline du Nord.

Les électeurs de l'Etat de New York seront sollicités le 19 avril. La primaire de Californie, Etat le plus peuplé des USA, qui envoie donc un nombre conséquent de délégués aux conventions (172 républicains et 546 démocrates) n'aura lieu que le 7 juin.

C'est Washington-DC qui conclura l'exercice avec, le 14 juin, la primaire démocrate.

Ensuite, lors des "conventions" prévues en juillet, chaque parti désignera officiellement son candidat, sur la base des délégués qui auront été élus lors des caucus et primaires.

(Eric Faye pour le service français)

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