La sonde New Horizons s'approche de Pluton, des tâches à sa surface

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CAP CANAVERAL, Floride, 12 juillet (Reuters) - La sonde New Horizons de la Nasa se rapproche rapidement de Pluton, la planète naine la plus distante de la Terre à être "explorée". L'image la plus récente transmise par New Horizons, diffusée samedi, montre des tâches sombres à sa surface, sur la face qui est tournée en permanence vers sa principale lune, Charon. Ces tâches sont reliées à une bande sombre qui s'étend sur la région équatoriale. De la position actuelle de New Horizons, à près de cinq milliards de kilomètres de la Terre, les signaux radio, qui voyagent à la vitesse de la lumière, mettent près de quatre heures trente pour nous atteindre. La sonde, qui pèse 454 kg et passera au plus près de Pluton mardi à 11h49 GMT, se déplace désormais en pilotage automatique pour recueillir autant que possible de données scientifiques. Toutes ces données, stockées à bord, seront envoyées progressivement vers la Terre au cours des 16 mois à venir. New Horizons, qui se déplace à la vitesse de 49.600 km/h, passera de l'autre côté de Pluton et s'en rapprochera à seulement 12.500 km. Ensuite, la sonde s'enfoncera dans la "ceinture de Kuiper", zone aux confins du système solaire où errent de petits corps célestes, restes de la formation du système solaire. De 1960 à 1977, la Nasa a lancé une série de missions de sondes vers toutes les planètes du système solaire à l'exception de Pluton (qui, depuis lors, a été retirée de la liste officielle des "planètes"). (Irene Klotz; Eric Faye pour le service français)

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