La sonde New Horizons de la Nasa en approche de Pluton

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CAP CANAVERAL, Floride, 6 décembre (Reuters) - Neuf ans après le début de son périple et après avoir parcouru 4,8 milliards de kilomètres, la sonde New Horizons de la Nasa doit sortir d'hibernation ce samedi pour entreprendre l'étude sans précédent de la planète naine Pluton et de la ceinture de Kuiper qui l'environne. Le réveil de New Horizons a été programmé pour 20h00 GMT. Il faudra attendre six heures et demie avant d'avoir confirmation que la procédure a bien fonctionné. La sonde devrait commencer ses observations le 15 janvier. Pluton, quarante fois plus éloigné du soleil que la Terre, se trouve dans la ceinture de Kuiper, une zone du système solaire située au-delà de Neptune et composée de milliers de corps glacés. C'est la dernière région inexplorée du système solaire. Découverte en 1930, Pluton est un mystère en raison notamment de sa taille réduite (son rayon n'est que de 1.190 km contre près de 6.400 km pour la Terre). Les astronautes se demandent comment cette planète a pu se former au-delà des planètes géantes Jupiter (70.000 km de rayon), Saturne (60.000 km), Uranus (25.000 km) et Neptune (25.000 km). En 2006, après la découverte d'autres mini-planètes dans la ceinture de Kuiper, Pluton a perdu son rang de neuvième planète du système solaire et a été rétrogradée en planète naine. (Irene Klotz; Henri-Pierre André pour le service français)

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