La sonde américaine New Horizons passe au plus près de Pluton

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LAUREL, Maryland, 14 juillet (Reuters) - Plus de neuf ans après son lancement, la sonde américaine New Horizons est passée mardi tout près de la planète naine Pluton, point d'orgue d'un voyage de 4,88 milliards de kilomètres depuis la Terre, a fait savoir la Nasa. "C'est vraiment une étape importante dans l'histoire de l'humanité", a déclaré John Grunsfeld, administrateur associé de la Nasa pour la science, au centre de contrôle de la mission près de Baltimore, au laboratoire de physique appliquée de l'université Johns Hopkins. New Horizons est passé au plus près, soit à 12.550 km, de Pluton à 11h49 GMT. La sonde est si éloignée de la Terre que ses signaux radio, qui voyagent à la vitesse de la lumière, mettent environ quatre heures et demie pour nous parvenir. Il faudra à la sonde 16 mois pour transmettre vers la Terre la totalité des images et des relevés pris lors du survol de Pluton mardi. D'ici là, la sonde aura progressé à l'intérieur de la "ceinture de Kuiper", une région des confins du système solaire découverte en 1992 et traversée par des milliers de petits corps célestes et de comètes. (Irene Klotz; Eric Faye pour le service français)

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