La radioactivité d'alpha à gamma au Palais de la Découverte

le
0
"La radioactivité: de Homer à Oppenheimer" au Palais de la Découverte All rights reserved
"La radioactivité: de Homer à Oppenheimer" au Palais de la Découverte All rights reserved

(AFP) - De alpha à gamma, de Homer Simpson à Robert Oppenheimer, père de la bombe atomique, la radioactivité se décline sous toutes ses formes au Palais de la Découverte pour expliquer un phénomène d'autant plus effrayant qu'il est à la fois invisible et mal connu.

Que le visiteur se rassure, "cette exposition temporaire ne contient aucune source radioactive", sourit Kamil Fadel, responsable du département de physique du Palais. Façon de parler, car on apprend dès les premiers pas dans l'exposition que la nature est imprégnée de radioactivité depuis la naissance de l'Univers !

Briques de construction, détecteurs de fumée, mais aussi eau, lait ou artichauts, nous côtoyons et consommons au quotidien, sans le savoir, des éléments radioactifs, rappelle le premier panneau de l'exposition.

Grâce à un "becquerelomètre" (compteur geiger), on peut mesurer le nombre de désintégrations d'atomes contenus dans chacune de ces substances. Il suffit en outre au visiteur de se peser pour mesurer sa propre radioactivité (pas moins de 11.000 becquerels pour le rédacteur de ces lignes). Elle provient principalement de certaines formes de carbone (le carbone 14 utilisé dans la datation de fossiles par exemple) et de potassium stockées dans notre corps, explique Kamil Fadel.

Si la terre, l'eau et l'air sont chargés en radioactivité, une partie non négligeable des rayonnements dits "ionisants" nous arrive "du fin fond de l'espace", en droite ligne du Soleil et des étoiles, souligne un petit film.

Et la radioactivité produite par les activités humaines (radiologie médicale, industrie nucléaire, essais atomiques) représente, en France, seulement la moitié de celle que nous recevons des sources naturelles.

Des usages insoupçonnés

Le visiteur apprend au passage la distinction entre les rayons alpha, bêta et gamma qui, pour une énergie équivalente, ont un pouvoir de pénétration et de nuisance aussi différents qu'une balle de fusil et un ballon de football tirés à la même vitesse.

Le deuxième volet de l'exposition part à la rencontre des découvreurs de la radioactivité, voici à peine plus d'un siècle, et de célébrités comme Pierre et Marie Curie. La découverte du radium par le couple Curie suscitera un tel engouement qu'un tas d'objets quotidiens en incorporeront dans les années 1920 : crèmes de beauté, fontaines à eau, appâts pour poisson et même cigarettes ! La radioactivité est synonyme de modernité, censée donner vigueur et jeunesse, si l'on en croit les publicités de l'époque.

Bombes atomiques, centrales nucléaires, instruments médicaux (rayons X, scanner, traitement des cancers): la visite se poursuit avec les usages multiples de ces radiations. On y découvre des emplois insoupçonnés, comme des vernis "radiodurcissables" dans les cartes à jouer, la conservation de momies antiques et même la stérilisation de certains fruits et légumes.

L'exposition s'achève sur les risques de la radioactivité, catastrophes nucléaires de Tchernobyl et Fukushima en tête.

Conçue par l'Agence nationale pour la gestion des déchets radioactifs (Andra), elle aborde aussi le problème posé par ces déchets, à la radioactivité et à la durée de vie très variées, produits à hauteur de 2 kg par an et par habitant en France.

Les enfants, à partir de dix ans, sont accompagnés tout au long de ce parcours par un petit personnage, "Tom l'atome", et d'un livret de quinze pages émaillé de super-héros atomiques et de questions/réponses destinés à rendre la pilule nucléaire plus digeste.

Homer Simpson, le célèbre personnage de dessin animé qui donne son nom à l'exposition, est employé dans une centrale nucléaire.

("La radioactivité: de Homer à Oppenheimer", au Palais de la Découverte, du 3 décembre 2013 au 8 juin 2014)

Vous devez être membre pour ajouter des commentaires.
Devenez membre, ou connectez-vous.
Aucun commentaire n'est disponible pour l'instant