L'économie du Japon face à des perspectives toujours ternes

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    * Le PIB s'est contracté de 1,1% au T4 et non de 1,4% 
    * Mais la consommation des ménages plus faible que prévu 
    * Pression sur le gouvernement Abe et la Banque du Japon 
 
 (actualisé avec précisions, réactions, contexte) 
    par Leika Kihara 
    TOKYO, 8 mars (Reuters) - L'économie japonaise ne s'est pas 
autant contractée au quatrième trimestre 2015 que ne 
l'indiquaient les estimations initiales mais la faiblesse, au 
contraire sous-évaluée, de la consommation des ménages illustre 
l'ampleur des défis auxquels est confronté le Premier ministre 
Shinzo Abe pour relancer l'activité dans un contexte 
international morose. 
    Si nombre d'économistes s'attendent à un modeste rebond de 
la croissance sur les trois premiers mois de 2016, d'autres 
prédisent désormais un nouveau trimestre de contraction qui 
ferait replonger le Japon en récession. 
    La pression est également forte sur la Banque du Japon (BoJ) 
engagée depuis des années dans une politique monétaire 
ultra-accommodante sans effet durable jusqu'à présent ni sur la 
croissance ni sur l'inflation. Les dirigeants de la BoJ se 
réunissent la semaine prochaine mais pourraient être réticents à 
agir si rapidement après leur décision inattendue en janvier de 
faire basculer les taux d'intérêt en négatif. 
    Ce tableau économique peu reluisant pourrait amener Shinzo 
Abe à retarder la deuxième hausse de la TVA censée passer de 8% 
à 10% en avril 2017.   
    Selon les chiffres révisés publiés mardi par le 
gouvernement, le produit intérieur brut (PIB) du Japon a reculé 
de 1,1% en rythme annualisé au quatrième trimestre 2015. 
L'évaluation préliminaire faisait état d'une contraction de 
1,4%. La prévision médiane des économistes donnait une 
contraction amplifiée à 1,5%.  
    "Les indicateurs économiques du mois de janvier sont 
faibles. L'économie ne rebondira probablement pas de manière 
significative sur la période janvier-mars", dit Yoshiki Shinke, 
de l'Institut de recherches Dai-ichi Life. 
    "Le gouvernement pourrait adopter certaines mesures de 
soutien et retarder la hausse de la TVA si la croissance est 
faible en janvier-mars et s'il apparaît qu'elle stagnera en 
avril-juin." 
     
    LA CONFIANCE DES CONSOMMATEURS À UN CREUX D'UN AN 
    La croissance des dépenses d'investissement a été revue à la 
hausse, à 1,5% contre une première estimation de 1,4%. La 
consommation des ménages s'est en revanche contractée de 0,9%, 
soit un peu plus que le repli de 0,8% donné en première 
estimation. 
    Pris ensemble, ces chiffres montrent que la demande 
intérieure a retiré 0,4 point de croissance au PIB du quatrième 
trimestre, contre une contribution négative initialement estimée 
à 0,5 point. 
    Le ministre de l'Economie, Nobuteru Ishihara, a déclaré que 
le gouvernement n'avait pas changé d'opinion sur la solidité des 
fondamentaux de l'économie japonaise, la troisième du monde. 
    Un autre indicateur publié mardi a néanmoins montré que la 
confiance des consommateurs avait reculé en février pour un 
deuxième mois consécutif, à son rythme le plus rapide depuis 
octobre 2013. L'indice mesurant cette confiance est tombé à 
40,1, un creux depuis janvier 2015, a annoncé le gouvernement. 
    "La confiance des consommateurs est en train de caler", a dû 
admettre le cabinet, qui évoquait encore une progression modérée 
après les chiffres de janvier. 
    Autre évolution de nature à alerter la Banque du Japon, qui 
bataille pour redresser les anticipations d'inflation, la 
proportion de ménages s'attendant à une hausse des prix d'ici un 
an recule, à 77,4%, alors que la part des ménages prévoyant au 
contraire une baisse des prix progresse, à 6,8%. 
    Le gouverneur de la BoJ a toutefois déclaré lundi que son 
institut allait pour l'instant examiner les effets des taux 
d'intérêt négatifs sur l'économie, ce qui semble écarter 
l'hypothèse d'une action imminente. 
 
 (Jean-Philippe Lefief et Bertrand Boucey pour le service 
français, édité par Véronique Tison) 
 
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