L'avion solaire Solar Impulse prêt à traverser les USA

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LE SOLAR IMPULSE AMORCE UNE TRAVERSÉE DES ÉTATS-UNIS SANS CARBURANT
LE SOLAR IMPULSE AMORCE UNE TRAVERSÉE DES ÉTATS-UNIS SANS CARBURANT

SAN FRANCISCO (Reuters) - L'avion solaire expérimental Solar Impulse a décollé vendredi de San Francisco pour la première étape d'une tentative de traversée des Etats-Unis sans consommer la moindre goutte de carburant.

L'aéronef a pris son envol peu après 6h00 du matin (13h00 GMT) à destination de Phoenix, en Arizona. Le vol devrait durer 19 heures, l'atterrissage étant prévu aux alentours de 01h00 samedi (08h00 GMT).

Les étapes suivantes sont censées le mener successivement à Dallas, St. Louis et Washington DC mais le calendrier précis de son périple dépendra de la météo. Les organisateurs de l'expérience prévoient d'achever leur traversée dans deux mois environ sur l'aéroport John F. Kennedy de New York.

Les deux pilotes et concepteurs du projet, Bertrand Piccard et André Borschberg, se relaieront au fil des étapes, l'avion n'étant équipé que d'un seul siège. C'est Bertrand Piccard qui est aux commandes pour l'étape San Francisco-Phoenix.

Solar Impulse, dont l'envergure est celle d'un gros porteur mais dont le poids ne dépasse pas celui d'une petite voiture, est propulsé par 12.000 cellules photovoltaïques installées sur ses ailes et qui alimentent des batteries rechargeables, ce qui lui permet de voler de nuit.

Sa consommation d'énergie équivaut à celle d'un scooter pour une vitesse moyenne de 69 kilomètres/heure à une altitude maximale de 8.500 mètres.

Le programme de vols de l'appareil est censé permettre aux ingénieurs de parfaire la conception d'un avion plus avancé destiné à accomplir le tour du monde en 2015.

Le futur avion devra pouvoir voler cinq jours et cinq nuits sans se poser alors que celui qui décolle vendredi ne peut rester en l'air que 24 heures au maximum.

Les deux pilotes se sont préparés à des vols longs sans sommeil, notamment en recourant à la méditation et à l'hypnose.

Laila Kearney, Marc Angrand pour le service français

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