L'australien Fortescue veut plafonner la production de minerai de fer

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SYDNEY, 25 mars (Reuters) - Le groupe minier australien Fortescue Metals Group FMG.AX a lancé un appel à ses concurrents pour s'entendre sur un plafonnement concerté de la production de minerai de fer afin d'enrayer la chute spectaculaire des cours, ce qui a amené l'autorité de la concurrence en Australie à ouvrir une enquête. Lors d'un colloque à Shanghai mardi soir, le fondateur et président de Fortescue, Andrew Forrest, a mis au défi ses concurrents de "plafonner production là maintenant et de commencer à nous comporter en adultes". Conjuguée au ralentissement de la demande chinoise, l'abondance de l'offre de minerai de fer a provoqué un effondrement des cours et compliqué les efforts de Fortescue, numéro quatre mondial du secteur dont le titre a plongé à un creux de six ans, pour refinancer sa dette de 2,5 milliards de dollars. Ses concurrents australiens BHP Billiton BHP.AX BLT.L et Rio Tinto RIO.AX RIO.L ont refusé de réagir aux déclarations du président de Fortescue alors que leur stratégie consiste jusqu'alors en un accroissement de leur production. L'autorité australienne de la concurrence (ACCC) a annoncé mercredi l'ouverture d'une enquête au sujet des déclarations d'Andrew Forrest. En cas d'entente commerciale, la législation australienne prévoit jusqu'à 10 ans d'emprisonnement pour les individus et de lourdes amendes pour les entreprises. "De manière générale, toute tentative de la part d'une entreprise australienne consistant à inciter des concurrents à réduire leur production est un motif de profonde préoccupation pour l'ACCC", a réagi le président de l'autorité, Rod Sims, dans un communiqué. "LOI DU PLUS FORT" Le directeur général de Fortescue Nev Power a jugé qu'Andrew Forrest souhaitait simplement souligner que les "jusqu'au-boutistes de la part de marché" avaient une attitude néfaste pour les actionnaires de toutes les entreprises du secteur et contraire aux intérêts de l'Australie et des acheteurs de minerai de fer. "La théorie économique moderne considère cette stratégie de compression des prix pour concentrer les parts de marché comme étant trop coûteuse pour paraître rationnelle, elle détruit de la valeur de la même manière que les ventes à perte et n'est pas dans l'intérêt à long terme de l'Australie et de nos clients", a-t-il dit. A Shanghai, Andrew Forrest a dit qu'il serait "absolument ravi de plafonner ma production" à 180 millions de tonnes. Ce niveau est supérieur de 20 à 25 millions de tonnes aux prévisions d'extraction de Fortescue pour 2015. Si Rio Tinto, BHP et le brésilien Vale VALE5.SA limitaient aussi leur production, "nous verrions le prix du minerai de fer remonter directement vers 70, 80, 90 dollars (la tonne)", a-t-il estimé. Le cours du minerai de fer a fondu de moitié au cours de l'année écoulée pour toucher 55,60 dollars la tonne. Au total, Fortescue, Rio Tinto, BHP et Vale ont mis sur le marché 234 millions de tonnes supplémentaires au cours des deux dernières années, soit cinq fois la consommation annuelle des Etats-Unis. Ils prévoient d'injecter encore 196 millions de tonnes de plus d'ici 2020. Sam Walsh, directeur général de Rio Tinto, a récemment déclaré que la production de minerai de fer était désormais une activité soumise à "la loi du plus fort", dans laquelle seuls les grands groupes auraient des chances de prospérer. (Avec Sonali Paul à Melbourne; Bertrand Boucey pour le service français, édité par Benoît Van Overstraeten)


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