Isaac devient un ouragan se dirige vers la Nouvelle-Orléans

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ISAAC SE RAPPROCHE DE LA NOUVELLE-ORLÉANS
ISAAC SE RAPPROCHE DE LA NOUVELLE-ORLÉANS

par Scott Malone et Kathy Finn

LA NOUVELLE-ORLEANS (Reuters) - La tempête tropicale Isaac s'est transformée en ouragan de catégorie 1 mardi dans le golfe du Mexique et se dirigeait vers la Nouvelle-Orléans, dévastée par Katrina il y a près de sept ans jour pour jour.

Les vents et pluies charriés par le cyclone représenteront un test majeur pour les nouvelles digues mises en place dans la ville la plus peuplée de Louisiane après la catastrophe du 29 août 2005, qui avait fait plus de 1.800 morts et des milliards de dollars de dégâts.

Le Centre national des ouragans (NHC) prévoit qu'Isaac atteindra la côte du sud-est de la Louisiane dans la journée de mardi. "Isaac devrait se renforcer encore avant que l'oeil du cyclone ne touche terre", a déclaré le NHC dans un bulletin publié à 08h00 locale (12h00 GMT).

A 11h20 locale (15h20 GMT), le NHC a précisé que l'ouragan était situé à 120 km au sud-est l'embouchure du Mississippi avec des vents atteignant 120 km/h, et se déplaçait à 16 km/h.

Le phénomène cyclonique, d'une largeur totale de 595 km, menace d'inondations et de vagues hautes les côtes de Louisiane, du Mississippi et de l'Alabama, trois Etats du Sud des Etats-Unis où l'état d'urgence a été décrété lundi.

Les autorités ont exhorté des milliers d'habitants des régions côtières à évacuer leurs domiciles, soulignant que le NHC attendait des vagues d'une hauteur de 3,6 mètres et jusqu'à 46 cm de pluie dans certaines zones.

Dans un message adressé de la Maison blanche, le président Barack Obama a encouragé les habitants du littoral "à écouter les instructions des autorités locales, y compris si elles vous disent d'évacuer". "Ce n'est pas le moment de provoquer le destin ou d'ignorer les avertissements officiels. Il faut prendre cela au sérieux", a-t-il ajouté.

CANAL STREET SE BARRICADE

A La Nouvelle-Orléans, un flot de véhicule pare-chocs contre pare-chocs s'étirait sur l'autoroute menant à Bâton-Rouge, la capitale de Louisiane située plus loin dans les terres.

La tempête pourrait se renforcer en ouragan de catégorie 1 ou 2 sur l'échelle de Saffir-Simpson, qui compte cinq degrés, ce qui serait moindre que l'intensité de Katrina, un ouragan de catégorie 3, mais la taille d'Isaac conduit toutefois les météorologistes à prévoir des crues de forte ampleur.

"C'est potentiellement un risque pour les vies humaines", a averti le directeur du NHC Richard Knabb.

A Canal Street, dans l'historique quartier français, des équipes couvraient de planches les vitrines des magasins.

Après la catastrophe de Katrina, le corps du génie de l'US Army a bâti un système de digues, de murs, d'écluses et de pompes censé protéger, pour un coût de 14,5 milliards de dollars, la 'ville croissant' (Crescent City) d'une onde de tempête massive comparable à celle qui a submergé La Nouvelle-Orléans dans le sillage de l'ouragan de 2005.

Sur la presqu'île de Plaquemines, au sud de la ville, des employés consolidaient les digues à l'aide de sacs de sable. La plus grande partie de cette "paroisse" est située à l'extérieur du système anti-inondations de La Nouvelle-Orléans et les projets destinés à renforcer la protection du site ne sont pas achevés.

A titre de précaution, l'industrie pétrolière et gazière, très implantée dans la région, a interrompu près de 80% de sa production de brut dans le golfe du Mexique et 50% de la production de gaz naturel.

La région représente environ 23% de la production pétrolière américaine, 7% de sa production gazière et 40% de la capacité de raffinage des Etats-Unis.

Les ports de Mobile et de La Nouvelle-Orléans ont été fermés et la circulation des péniches a été suspendue sur les portions sud du Mississippi.

Avant de toucher la pointe sud de Floride dimanche, Isaac a fait au moins 22 morts en Haïti et République dominicaine au cours du week-end.

Jean-Stéphane Brosse pour le service français

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