Inquiétude pour les îles reculées du Vanuatu après le cyclone

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par Gyles Beckford et Lincoln Feast WELLINGTON/SYDNEY, 16 mars (Reuters) - Les autorités du Vanuatu peinaient toujours lundi à établir le contact avec les îles reculées de cet archipel du Pacifique, où elles craignent de découvrir un paysage de désolation après le passage du cyclone Pam vendredi soir et samedi, avec des vents soufflant à plus de 300 km/h. Le bilan officiel reste à huit morts et 20 blessés, dans l'attente d'informations en provenance des régions isolées de l'archipel. Les 29.000 habitants de l'île de Tanna, à environ 200 km au sud de la capitale Port-Vila, ont notamment subi de plein fouet le passage de Pam, cyclone de catégorie 5, le niveau maximal. En se basant sur les premiers éléments qui leur ont été communiqués, les organisations humanitaires disent que cette île a été dévastée, de même que la principale localité d'une autre île méridionale, Erromango, avec deux morts déjà signalés. Les opérations de nettoyage ont en revanche déjà débuté à Port-Vila, où trois quarts des habitations ont été détruites ou gravement endommagées, alors que l'ouragan a soulevé des vagues de huit mètres, selon certains témoins. "Les choses s'améliorent à Port-Vila, les gens retournent sur les marchés et s'attaquent au nettoyage, mais l'élément important, c'est que nous n'avons toujours aucun contact avec les autres provinces", a dit Tom Perry, de la branche australienne de l'ONG CARE, à Reuters. "C'est un motif de profonde inquiétude car personne ne peut réellement dire quelle est la situation mais nous savons que le Sud en particulier est resté sous l'oeil du cyclone pendant des heures. Ce ne sera pas joli, ça ne fait aucun doute", a-t-il dit par téléphone de Port-Vila. La Croix-Rouge a pu contacter du personnel dans la province de Torba, dans le nord de l'archipel, où les habitants semblent sains et saufs. Des informations non confirmées avaient dans un premier temps fait état de plus de 40 morts dans le nord du Vanuatu. Des avions militaires en provenance de Nouvelle-Zélande et d'Australie acheminent de l'eau, du matériel sanitaire, des médicaments et des abris pour les 10.000 habitants qui se retrouvent sans toit sur l'île principale. Les vols commerciaux devraient reprendre à leur tour ce lundi pour apporter plus d'aide et remmener les touristes. Le Fonds des Nations unies pour l'enfance (Unicef) estime qu'environ la moitié des 260.000 habitants de l'archipel a souffert du passage du cyclone, de même que des milliers d'autres à Tuvalu, Kiribati et sur les îles Salomon. Pam avait perdu en intensité en passant au large de la côte Est de l'île du Nord en Nouvelle-Zélande, où peu de dégâts ont été signalés malgré les vents violents, les fortes pluies et la mer agitée. (Bertrand Boucey pour le service français)

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