H Cup: Montpellier s'offre son premier quart de finale

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PARIS (Reuters) - A la détermination et au courage, Montpellier a déjoué les pronostics en remportant samedi une victoire 23-3 sur Toulon, synonyme de qualification pour les quarts de finale de la Coupe d'Europe de rugby, du jamais-vu dans l'histoire du club.

Montpellier disputera son prochain match européen début avril contre Clermont au stade Marcel-Michelin pour un rendez-vous 100% français, première affiche connue des quarts de finale.

Déjà qualifiés, les Montferrandais ont conclu la phase de poules par une sixième victoire en six matches, cette fois-ci au Pays de Galles sur la pelouse des Llanelli Scarlets (29-0), avec en prime le bonus offensif.

Les Auvergnats terminent premiers de leur poule avec 28 points sur trente possibles, largement devant le Leinster, double champion d'Europe en titre, Exeter et Llanelli.

Napolioni Nalaga (7ème), Morgan Parra (17ème), Benson Stanley (37ème) et enfin Aurélien Rougerie (66ème) ont inscrit les quatre essais de la rencontre.

Ce sans faute ne doit pas griser Clermont: jamais une équipe invaincue lors des tours préliminaires n'a remporté la Coupe d'Europe.

C'était un match particulier à Yves du Manoir, où les Montpelliérains ont écrit une nouvelle page de l'histoire du MHR, mais aussi rendu hommage à Eric Béchu, entraîneur du club de 2010 à 2012, décédé mardi d'un cancer.

Les Toulonnais, déjà qualifiés avant le coup d'envoi, et les Montpelliérains ont fini respectivement à la première et à la deuxième place de la poule 6 avec 23 et 22 points. Très loin devant Cardiff et Sale qui se sont partagé les miettes.

Après une minute d'applaudissements, de larmes et d'émotion, du côté des joueurs de Montpellier comme des supporters, Jonny Wilkinson a donné le coup d'envoi de ce troisième face à face de la saison entre Montpellier et Toulon.

Le premier s'était tenu le 14 septembre lors de la cinquième journée de Top 14, le MHR s'était incliné à domicile 25-32. Le second, le 14 octobre à Mayol, à l'occasion du match aller de H-Cup remporté, s'était soldé par un nouveau succès du RCT 37-16.

"HISTORIQUE"

Fort des expériences passées, Montpellier a su donner le ton dès les premières minutes en se montrant imperméable en défense et efficace en attaque.

Toulon s'est vite fait dépasser par des Héraultais transcendés par l'obligation de résultat et le souvenir d'Eric Béchu.

A la neuvième minute, grâce à une touche conquérante et un beau travail des avants à cinq mètres de l'en-but varois, Benoît Paillaugue a sorti le ballon pour le transmettre à François Trinh-Duc qui a fini par servir parfaitement Thomas Combezou. Lequel a aplati son premier essai en Coupe d'Europe (7-3).

Dès lors, le MHR a assuré le spectacle, tenu le ballon et poussé son adversaire à la faute : en sept minutes, Toulon a été pénalisé trois fois et Benoît Paillaugue, impeccable au pied, en a profité pour faire prendre le large à Montpellier.

Après la mi-temps, sous une pluie battante et un vent violent, Montpellier a réalisé une entame parfaite, bien aidé par des Toulonnais inhabituellement désorganisés, dépassés et très brouillons.

Benoît Paillaugue, encore lui, a marqué un essai à la 47ème minute et exhibé fièrement son brassard blanc en hommage à Eric Béchu.

Toulon n'y était plus du tout, à l'image de Jonny Wilkinson qui a même tenté un drop un peu inutile à la 77ème minute alors que son équipe était menée de vingt points.

Il s'agit de la deuxième plus lourde défaite de la saison pour Toulon, la première étant celle à Toulouse, le 29 septembre dernier (32-9).

Cette victoire montpelliéraine, forte en symboles, offre au MHR son premier quart de finale en HCup. "C'est énorme, c'est historique, on écrit encore une belle page du club", a exulté Benoît Paillaugue, homme du match, au micro de France 2.

Avant cette rencontre franco-française, Castres s'était incliné à domicile 9-8 face à l'Ulster au terme d'un match sans enjeu, le CO étant d'ores et déjà éliminé depuis la semaine dernière.

Cécile Grès, édité par Simon Carraud

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