GB-888 et Rank discutent fusion, William Hill dans le viseur

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 (Actualisé avec contexte, données boursières, réactions) 
    par Paul Sandle 
    24 juillet (Reuters) - Le groupe de paris en ligne 888 
Holdings  888.L  et l'exploitant de casinos Rank Group  RNK.L  
ont annoncé dimanche unir leurs forces pour préparer une offre 
d'achat commune sur William Hill  WMH.L , le premier bookmaker 
britannique. 
    Dans un communiqué, les deux groupes expliquent que leur 
projet de fusion répond à une logique industrielle par la 
complémentarité de leurs opérations en ligne et en dur. 
    "Aucune approche formelle n'a encore été présentée au 
conseil d'administration de William Hill et il n'y a aucune 
certitude qu'une telle approche aura lieu", soulignent-ils en 
réponse à une information du Sunday Times. 
    "De ce fait, il n'y a aucune certitude qu'une transaction 
aura lieu au bout du compte, et aucune certitude quant à ses 
modalités éventuelles." 
    Un porte-parole de Rank a refusé de dire si 888 et Rank 
donneraient suite à leur projet de fusion dans l'éventualité 
d'un échec de la reprise de William Hill. 
    En vertu de la réglementation boursière britannique, le 
consortium formé par les deux sociétés a jusqu'au 21 août pour 
présenter une offre ferme à William Hill ou renoncer. 
    Le Sunday Times rapporte dans son édition du jour que Rank  
et 888 discutent d'une fusion qui donnerait naissance à un géant 
du jeu pesant deux milliards de livres (2,4 milliards d'euros), 
potentiellement pour lancer une offre de trois milliards sur 
William Hill, qui vient de limoger jeudi son directeur général. 
    Un porte-parole de William Hill a dit que le groupe 
réagirait en temps voulu. 
       
    MAUVAISE PASSE POUR WILLIAM HILL  
    Un mariage entre Rank et 888 constituerait une nouvelle 
étape du mouvement de consolidation en cours dans le secteur du 
jeu et des paris en ligne, confronté à un durcissement de la 
réglementation et de la fiscalité. 
    William Hill, leader du marché britannique avec 2.370 
officines de paris, avait impulsé le mouvement l'an dernier en 
tentant de mettre la main sur 888 pour 720 millions de livres. 
    Le groupe s'était toutefois heurté à l'hostilité d'un des 
principaux actionnaires de 888, l'homme d'affaires israélien Avi 
Shaked, qui a fait capoter l'offre avec l'aide de son frère 
Aaron Shaked. 
    Les deux frères ont fait de 888 l'une des plus importantes 
plates-formes de paris en ligne au Royaume-Uni, offrant des 
paris sportifs mais aussi des jeux de casino et de bingo.  
    Rank, avec qui 888 s'associe maintenant, est de son côté le 
premier exploitant de casinos et de salles de bingo en 
Grande-Bretagne. 
    Depuis l'échec de l'offre de William Hill sur 888, les 
bookmakers concurrents Ladbrokes  LAD.L  et Gala Coral ont 
annoncé un projet de fusion de 2,3 milliards de livres qui, s'il 
reçoit les autorisations nécessaires, détrônera le 
leader.  
    Deux autres acteurs du secteur, Paddy Power  PPB.I  et 
Betfair, ont accepté en septembre d'unir leurs forces. 
  
    888 de son côté avait conclu l'an dernier le rachat de 
Bwin.party mais ce dernier s'est finalement vendu à GVC Holdings 
 GVC.L  au terme d'un bras de fer marqué par plusieurs 
surenchères.    
    Avant sa tentative d'OPA infructueuse sur 888, William Hill 
avait cherché à se développer dans les paris en ligne, 
développant une application dont le succès a été de courte durée 
face à une concurrence mieux organisée. 
    Les mauvaises performances des services "online" ont coûté 
sa place au directeur général James Henderson, remercié jeudi 
par le conseil d'administration après seulement deux ans en 
poste. 
    L'action William Hill a perdu 31% de sa valeur sur les 12 
mois précédant l'éviction de Henderson, touchant en juin un plus 
bas de trois ans pour une capitalisation ramenée à 2,75 
milliards de livres. 
    Le titre 888 s'est apprécié à l'inverse de 29% sur la même 
période, lui conférant une capitalisation de 800 millions de 
livres, tandis que Rank a cédé 3% en Bourse sur un an pour une 
valeur totale de 935 millions de livres.  
 
 (Véronique Tison pour le service français) 
 

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