France-Le procès Bettencourt en appel s'est ouvert

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    * Quatre condamnés devant les juges bordelais 
    * François-Marie Banier conteste tout abus de faiblesse 
    * La milliardaire souffre officiellement de démence 
    * D'autres condamnés en première instance ont renoncé à 
l'appel 
 
    BORDEAUX, 10 mai (Reuters) - Le procès en appel de quatre 
des huit condamnés pour des abus de faiblesse dont aurait été 
victime l'héritière de L'Oréal Liliane Bettencourt, atteinte de 
la maladie d'Alzheimer et placée sous tutelle, s'est ouvert 
mardi à Bordeaux. 
    Un an après avoir été reconnus coupables d'avoir profité de 
la vulnérabilité de la milliardaire de 93 ans, les personnes qui 
ont fait appel nient toujours avoir commis le moindre abus de 
faiblesse pendant la période visée, entre 2006 et 2011. 
    Le photographe et confident de l'héritière de L'Oréal, 
François-Marie Banier, avait été le plus lourdement condamné 
pour avoir exercé sur la victime "une emprise particulièrement 
destructrice" pour mener à bien "une boulimie d'appropriation" 
de sa fortune selon le jugement en première instance.  
    Il avait écopé d'une peine de trois ans de prison dont six 
mois avec sursis, 350.000 euros d'amende, au versement de 158 
millions d'euros de dédommagements sur le plan civil, et à la 
confiscation de deux immeubles saisis durant la procédure. 
    Une grande partie des accusations repose sur les 
déclarations de l'ex-comptable de Liliane Bettencourt, Claire 
Thibout, qui a depuis été mise en examen à Paris pour faux 
témoignage, tout comme trois autres anciennes employées de la 
maison Bettencourt et une ami de la milliardaire. 
    Le juge parisien Roger Le Loire soupçonne notamment Claire 
Thibout d'avoir menti en échange d'un versement de 400.000 euros 
d'indemnités et d'un prêt de 300.000 euros de la part de 
Françoise Bettencourt-Meyers, la fille de Liliane qui avait 
déposé la première plainte pour abus de faiblesse en 2007. 
     
    ENQUÊTE À PARIS 
    Les avocats de François Marie-Banier devaient demander à la 
cour qu'elle ne tienne pas compte de ces témoignages. 
    "Il faut rappeler qu'une enquête est menée à Paris depuis 
plus de trois ans, qui a réuni un certain nombre d'éléments 
essentiels dont aujourd'hui la crédibilité est largement mise en 
cause", a indiqué à la presse Me Laurent Merlet. 
    Le compagnon de François-Marie Banier, Martin d'Orgeval, 
condamné pour avoir bénéficié de libéralités, sera aussi dans le 
prétoire pendant les quelques deux semaines de procès. 
    L'avocat Pascal Wilhelm, reconnu coupable d'avoir accompli 
des actes de gestion patrimoniale préjudiciables à Liliane 
Bettencourt et le notaire Patrice Bonduelle, condamné pour 
complicité d'abus de faiblesse, seront aussi présents. 
    L'ancien gestionnaire de fortune de Liliane Bettencourt, 
Patrice de Maistre, condamné à trois ans de prison dont un an 
avec sursis et 250.000 euros d'amende, a trouvé un accord 
transactionnel avec le tuteur de la milliardaire, sa fille 
Françoise Bettencourt-Meyers et sa famille. 
    L'homme d'affaires Stéphane Courbit a également conclu un 
accord avec la famille Bettencourt pour rembourser les 140 
millions d'euros investis par la milliardaire dans ses affaires. 
    Enfin l'ex-ministre UMP Eric Woerth, poursuivi pour recel, 
avait été relaxé, tout comme le sera quelques mois plus tard 
l'infirmier de la milliardaire, Alain Thurin, jugé séparément 
après avoir tenté de mettre fin à ses jours. 
 
 (Claude Canellas, édité par Yves Clarisse) 
 
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