ENCADRE-Les sites de sables bitumineux de l'Alberta peu touchés par le feu

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    par Liz Hampton 
    CONKLIN, Alberta, 9 mai (Reuters) - Les flammes n'ont 
pratiquement pas endommagé les sites d'exploitation des sables 
bitumineux de l'Alberta mais l'évacuation de la population 
entière de Fort McMurray, ville pétrolière du nord de cette 
province canadienne, retardera significativement la relance de 
la production de pétrole. 
    Le gigantesque incendie est entré dimanche dans sa deuxième 
semaine. Si les autorités ont fait état d'un certain optimisme 
sur leur capacité à maîtriser le brasier, les cours du pétrole 
ont bondi lundi matin dans les premiers échanges en Asie. 
    Vers 03h30 GMT, le contrat sur le brut léger américain CLc1 
gagne 1,72% à 45,43 dollars le baril. Le Brent LCOc1 progresse 
de 1,12% à 45,88 dollars. 
    Une dizaine de compagnies exploitant les sables bitumineux 
ont été contraintes de réduire leurs opérations. Résultat, près 
de la moitié de la production de brut de la région a été mise à 
l'arrêt, soit un million de barils par jour selon des 
estimations de Reuters. 
    Les sites eux-mêmes n'ont pratiquement pas été touchés par 
les flammes. Mais de nombreux ouvriers ont quitté la région dans 
le cadre des évacuations massives ordonnées par les autorités 
provinciales. 
    "C'est l'élément humain", note Mark Routt, chef économiste 
pour l'Amérique de KBC Advanced Technologies à Houston. "Quand 
un agent et sa famille doivent être évacués, même si le site est 
en bon état, que fera cet agent ? Il faut aussi des êtres 
humains pour faire fonctionner les installations", ajoute-t-il. 
    A ce stade, deux à trois semaines seront nécessaires avant 
de pouvoir relancer la production, dit-il. Mais si la situation 
change et que des flammes ravagent plusieurs sites majeurs, il 
faudra alors compter en mois, prévient-il. 
    Pour l'heure, un seul site de production de sables 
bitumineux, géré par Nexen, une filiale de CNOOC  0883.HK  à 
Long Lake, a subi des dégâts matériels limités.  
    Les pompiers avaient bon espoir dimanche de tenir les 
flammes à l'écart du site de Suncor Energy  SU.TO  situé au nord 
Fort McMurray. La compagnie a renforcé ses protections 
anti-incendie et des bulldozers ont dégagé une "barrière 
anti-feu" en arrachant les arbres et autres végétaux tout autour 
du site. "Nous avons sur place une équipe expérimentée et formée 
et des technologies de surveillance pour protéger nos employés 
et nos biens", assure Paul Newmarch, porte-parole de Suncor. 
    Sur le site Horizon de la compagnie concurrente Canadian 
Natural Resources  CNQ.TO , où les installations ont été 
sciemment construites à distance de l'orée des forêts, une 
quarantaine de pompiers sont à pied d'oeuvre, avec plus de 60 
ouvriers près à leur prêter main forte si nécessaire. 
    Les sables bitumineux de l'Alberta représentent les 
troisièmes réserves de brut au monde.     
 
 (avec Jessica Resnick-Ault à New York et Henning Gloystein à 
Singapour; Henri-Pierre André pour le service français) 
 

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