Des scientifiques vont créer un atlas des cellules humaines

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UN PROJET D'ATLAS DES CELLULES HUMAINES
UN PROJET D'ATLAS DES CELLULES HUMAINES

LONDRES (Reuters) - Des chercheurs américains et britanniques ont lancé vendredi une initiative de longue haleine qui doit aboutir au recensement et à la description de toutes les cellules humaines dans un immense atlas qui devrait modifier la compréhension du développement du corps et de la maladie.

Le projet, qui devrait durer plus d'une décennie, est actuellement piloté par des chercheurs américains d'Harvard et du Massachusetts Institute of Technology MIT ainsi que du Sanger Institute and Wellcome Trust en Grande-Bretagne.

L'atlas, qui sera l'occasion d'une coopération scientifique que ses instigateurs souhaitent mondiale, vise à recenser les types et les priorités de toutes les cellules contenues dans tous les tissus et tous les organes humains afin d'établir une carte de référence d'un corps sain, précisent les chercheurs.

Les cellules sont les éléments fondamentaux pour comprendre la biologie d'un état sain et d'un état pathologique mais les scientifiques ne sont pas en mesure actuellement de dire quel est leur nombre, combien de types différents existent, ni en quoi elles diffèrent d'un organe à l'autre.

"Ce projet d'atlas de la cellule humaine est le point de départ d'une nouvelle ère dans la compréhension de la cellule", a commenté Sarah Teichmann, chef du département de génétique cellulaire au Sanger Institute.

"Nous allons découvrir de nouveaux types de cellules, découvrir comment les cellules évoluent au cours de la croissance et de la maladie et mieux comprendre la biologie", a-t-elle ajouté.

Cet atlas sera principalement une immense banque de données librement accessible à tous les scientifiques à travers le monde. Il devra servir à transformer la recherche face à la progression de maladies comme l'asthme, Alzheimer ou le cancer.

Le corps humain est constitué de milliers de milliards de cellules (unités fondamentales de la vie) qui se divisent, grandissent et assurent diverses fonctions dès l'état embryonnaire de l'être humain.

Jusqu'à un passé récent, la connaissance scientifique des cellules se résumait à une observation microscopique ou à des analyses génétiques de groupes de centaines ou de milliers de cellules dont on déterminait les priorités globales.

Mais les progrès technologiques sur le génome humain (matériel génétique d'un organisme) ont permis aux chercheurs de séparer les cellules de différents tissus ou organes, d'analyser leurs priorités, de mesurer et de déterminer quelles molécules sont produites par quelles cellules.

"Nous avons maintenant les outils pour comprendre de quoi nous sommes constitués, ce qui nous permet de comprendre comment notre corps fonctionne et de déterminer comment le dysfonctionnement de tous ces éléments se traduit par la maladie", a déclaré Aviv Regev, du Broad Institute qui participe à l'initiative.

(Pierre Sérisier pour le service français)

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