Des fossiles font remonter l'apparition de la vie sur Terre à 3,7 milliards d'années

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    OSLO, 31 août (Reuters) - Des fossiles découverts au 
Groenland démontrent la présence de formes de vie sur Terre il y 
a 3,7 milliards d'années, ont annoncé mercredi des 
scientifiques. 
    Ces traces fossilisées d'une longueur de un à quatre 
centimètres étaient piégées dans des roches à Isua, dans le 
sud-ouest du Groenland, dont la datation a permis cette 
conclusion. 
    "Cela indique qu'il y a 3,7 milliards d'années, la Terre 
n'était plus une sorte d'enfer", a déclaré à Reuters Allen 
Nutman, de l'Université australienne de Wollongong, qui a 
participé aux travaux publiés dans la revue Nature. "C'était au 
contraire un endroit où la vie pouvait prospérer." 
    Si cette découverte est confirmée, cela fera remonter de 220 
millions d'années en arrière les premières traces de vie sur 
Terre. 
    Notre planète s'est formée il y a environ 4,6 milliards 
d'années et la sophistication des fossiles découverts, des amas 
bactériens dénommés stromatolithes, indique que la vie s'est 
assez rapidement développée après la fin du bombardement de la 
Terre par des astéroïdes, il y a quatre milliards d'années. 
    "Les stromatolithes contiennent des milliards de bactéries, 
ils sont l'équivalent d'immeubles d'appartement", compare Martin 
Van Kranendonk, chercheur à l'Université de Nouvelle-Galles du 
Sud associé à la précédente identification des plus anciennes 
traces de vie, datant d'il y a 3,48 milliards d'années. 
    Pour les chercheurs, cette découverte a une autre portée: à 
l'époque, les conditions sur Terre étaient probablement 
similaires à celles qui régnaient alors sur Mars. De ce fait, 
estiment-ils, il est possible aussi que la vie se soit 
développée sur la planète Rouge.  
    "Subitement, Mars pourrait être bien plus prometteur 
qu'avant quant à son potentiel de réceptacle de vie passée", 
note Abigail Allwood, du California Institute of Technology, 
dans un commentaire publié par la revue Nature. 
 
 (Alister Doyle; Henri-Pierre André pour le service français) 
 
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