Départ pour Mars

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Départ pour Mars
Départ pour Mars

C'est un grand jour pour l'agence spatiale européenne (ESA). Vers 16 h 42, cet après-midi, la sonde TGO (Trace Gas Orbiter) va lâcher sur Mars le deuxième engin développé à cet effet par l'ESA, treize ans après un premier essai qui s'était soldé par un échec. Si tout se passe comme prévu, l'impact aura lieu dans trois jours, mercredi. Parce que ses batteries ne sont pas rechargeables, Schiaparelli -- c'est le nom de l'atterrisseur expérimental -- devrait s'éteindre avant la fin de son neuvième jour sur la planète rouge. Ce sera pour lui l'achèvement d'un voyage de sept mois, rendu possible grâce à un partenariat avec l'agence russe Roscosmos qui a fourni une fusée Proton pour le lancement. Bouclier protecteur Pourquoi une durée de vie si courte ? La capsule a pour objectif principal de réussir son entrée dans l'atmosphère, sa descente et son atterrissage sur la surface martienne. Autrement dit, le module de 600 kg de la mission ExoMars 2016 va essuyer les plâtres pour toutes les missions européennes ultérieures, à commencer par la suivante, ExoMars 2020. Car poser un objet sur Mars est loin d'être facile. L'ESA en a fait l'amère expérience en 2003 lors de son coup d'essai. Une fois séparé de la sonde Mars Express, l'atterrisseur Beagle 2 n'a jamais envoyé le signal confirmant qu'il avait bien touché la planète, ce que l'on présume. Au total, sur les 17 tentatives d'atterrissage sur Mars depuis 1971, toutes agences confondues, seules 7 ont réussi (si l'on exclut Mars 3, perdu après vingt secondes). Elles sont toutes au crédit de la Nasa. Outre les avaries techniques, les missions martiennes doivent aussi composer avec l'environnement. Il faut un bouclier suffisamment protecteur pour éviter toute combustion dans l'atmosphère. Et au moins un parachute afin de freiner pendant la descente. Celui dont le module Schiaparelli est doté se déploiera à 11 km ...

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