Défection d'un général syrien avant la réunion de Paris

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par Mariam Karouny et Oliver Holmes

BEYROUTH (Reuters) - Le président Bachar al Assad était confronté jeudi à la plus importante défection en date depuis le début de l'insurrection en Syrie, avec le départ vers la Turquie du général Manaf Tlas, membre de la Garde républicaine, à la veille d'une réunion à Paris des Amis du peuple syrien, les pays qui soutiennent le soulèvement.

Manaf Tlas, dont la défection a été annoncée par le site pro-gouvernemental Syriasteps, était l'un des rares responsables parmi les proches de Bachar al Assad, généralement alaouites comme le président lui-même, à appartenir à la majorité sunnite.

"C'est une défection très importante", a déclaré un membre de l'opposition. "Sa brigade est très attachée à son général, donc on peut dire que les véritables défections commencent."

Le départ de Manaf Tlas ne devrait pas avoir d'effets directement négatifs sur l'armée syrienne, mais la première défection en date au sein de l'entourage de Bachar al Assad présente surtout un intérêt symbolique pour les opposants.

"Il a pris cette décision car il est en conflit depuis l'an dernier avec le président Bachar al Assad sur la décision du régime syrien de recourir à une solution militaire", a précisé le membre de l'opposition, qui fait allusion à la violente répression contre le soulèvement, au cours duquel plus de 15.000 personnes ont été tuées depuis son début, en mars 2011.

OPPOSITION DIVISÉE

Selon l'opposant, le général est en route pour Paris, où se tient vendredi une réunion des Amis du peuple syrien, groupe informel rassemblant pays occidentaux et arabes et créé en février dernier pour tenter de contourner la paralysie du Conseil de sécurité des Nations unies.

Les représentants des pays opposés à la répression y côtoieront, pour la troisième fois après des réunions similaires à Tunis et Istanbul, des membres d'une opposition qui peine à faire la preuve de son unité, deux jours après une réunion qui a tourné au pugilat au Caire.

Sur le terrain, les forces syriennes, appuyées par des hélicoptères, ont progressé jeudi vers le coeur de la ville rebelle de Khan Cheikhoun, dans le nord du pays, et ont tué au moins 11 personnes, selon des militants de l'opposition.

"Ils incendient des maisons et des fermes", a rapporté Abou al Ghaith al Khani, un activiste de la région, qui a ajouté que 80% des habitants avaient pris la fuite.

Des opposants ont, en outre, rapporté que l'armée continuait à bombarder Homs, dans le centre du pays, et Harasta, une ville voisine de Damas.

Dans un entretien au quotidien turc Cumhuriyet, Bachar al Assad a estimé que la Syrie était la cible d'activistes islamistes dépêchés par des pays arabes malveillants, qui profitent de l'hostilité de la Turquie et des pays occidentaux envers Damas.

ISOLEMENT INTERNATIONAL

Leur "objectif est de morceler la Syrie ou de provoquer une guerre civile", a-t-il déclaré. "La lutte contre le terrorisme se poursuivra de manière décisive. Et nous vaincrons la terreur."

"Tout le monde imaginait que je tomberais en peu de temps. Ils se sont tous trompés."

Bachar al Assad a souligné son isolement sur le plan international, alors que la Russie, l'un de ses rares alliés avec la Chine, a nié jeudi avoir l'intention d'accorder l'asile au président syrien.

Cette rumeur relève "soit d'une tentative pour tromper les gens sérieux qui traitent de politique étrangère soit d'une incompréhension de la position russe", selon Sergueï Lavrov, chef de la diplomatie russe.

Les Etats membres du Groupe d'action pour la Syrie, réunis samedi dernier à Genève, ont recommandé la formation d'un gouvernement d'union nationale sans préciser quel sort serait réservé au chef de l'Etat, Moscou s'opposant à tout appel à la démission.

L'Irak, dont une partie des dirigeants soutiennent Damas, a, par ailleurs, dit jeudi avoir la preuve que des activistes d'Al Qaïda franchissaient la frontière entre l'Irak et la Syrie pour lancer des attaques sur le sol syrien.

Julien Dury pour le service français

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