Capture d'écran d'une vidéo de la Nasa qui montre le bras robotisé de l'ISS qui accroche la capsule Dragon, le 25 mai 2012

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La capsule non habitée Dragon de la société américaine SpaceX a réussi vendredi un rendez-vous historique avec la Station Spatiale Internationale (ISS), devenant le premier vaisseau privé à accoster l'avant-poste orbital, ce qui pourrait révolutionner le transport spatial."Capture de Dragon confirmée", a lancé un des contrôleurs de la mission au Centre Spatial Johnson à Houston (Texas, sud), déclenchant des applaudissements au centre de contrôle de l'ISS et celui de SpaceX à Hawthorne en Californie.Le bras robotisé de la Station, manoeuvré par deux des six astronautes de l'équipage de l'ISS, a saisi Dragon à 13H56 GMT, deux heures plus tard que prévu. L'amarrage proprement dit aura lieu plusieurs heures après. Avant ce retard pour le rendez-vous, la Nasa avait indiqué que Dragon s'amarrerait à l'ISS vers 15H30 GMT.La "capture" de Dragon par le bras de l'ISS est intervenu à 350 km à la verticale du nord-ouest de l'Australie alors que le deux vaisseaux avançaient à plus de 27.000 kmh, a indiqué le commentateur de la chaîne de télévision de la Nasa.Le retard a résulté d'une anomalie des principaux indicateurs de navigation provoqué par la réflexion lumineuse d'une palette attachée au module japonais Kibo de l'ISS. La capsule réutilisable de six tonnes en forme de cloche et dotée de deux antennes solaires livre 521 kg de provisions alimentaires et de matériel de laboratoire à la Station et peut acheminer jusqu'à trois tonnes.Dragon a effectué une approche sans problème majeur amorcée peu après que les responsables de la mission eurent donné le feu vert à 6H30 GMT.Peu après 9H30 GMT, la capsule se trouvait à 250 mètres de la Station et a ensuite effectué des manoeuvres de "surplace" et de recul avant de poursuivre sa trajectoire et de répéter à chaque étape les mêmes manoeuvres et ce jusqu'à ce qu'elle se trouve à 30 mètres, puis dix mètres à portée du bras robotisé, permettant aux responsables de la mission d'analyser les données pour s'assurer du bon fonctionnement des systèmes.L'ouverture des sas entre la Station et Dragon est programmée pour 10H00 GMT samedi.Les astronautes de l'ISS commenceront alors à transférer le fret à bord de Dragon dans la Station avant de charger la capsule de 660 kg de matériel d'expériences scientifiques menées dans l'ISS.Au terme de sa mission, Dragon se désamarrera de la Station le 31 mai pour retourner le même jour sur Terre avec un amerrissage parachuté dans le Pacifique, au large de la Californie.SpaceX avait lancé Dragon mardi de Cap Canaveral en Floride (sud-est) avec sa fusée Falcon 9.John Couluris, directeur de la mission pour SpaceX, avait dit jeudi lors d'une conférence de presse être "prudemment optimiste", rappelant qu'il s'agissait "d'un vol d'essai".Ce rendez-vous puis l'amarrage de Dragon à l'ISS marque un moment historique dans le transport spatial.Le monde "est à l'aube d'une nouvelle ère dans l'exploration spatiale dans laquelle les sociétés privées auront un rôle grandissant", avait dit mardi Elon Musk, 40 ans, fondateur et patron milliardaire de SpaceX.Il a conclu un contrat de 1,6 milliard de dollars avec la Nasa pour douze vols de livraisons de fret à l'ISS en quatre ans.Il a indiqué mercredi sur Twitter que le président Barack Obama l'avait appelé pour le féliciter.La Nasa mise sur le succès de SpaceX car elle compte sur le secteur privé pour prendre la relève de la navette spatiale dont la dernière a volé en juillet 2011. C'est ainsi qu'elle espère ravitailler l'ISS dès 2012, à un moindre coût, avant d'y transporter des astronautes vers 2015.

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