Bagdad lance une offensive contre l'EI dans le nord de l'Irak

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    BAGDAD, 24 mars (Reuters) - Les forces armées irakiennes ont 
lancé jeudi une offensive contre l'organisation Etat islamique 
(EI) dans le nord du pays, annonce l'armée dans un communiqué 
qui présente cette opération comme la première étape de la 
libération de Mossoul, plus grande ville irakienne contrôlée par 
les djihadistes. 
    L'offensive est partie de la région de Makhmour, où des 
milliers de soldats irakiens ont été déployés au cours des 
dernières semaines. 
    Soutenus par la coalition conduite par les Etats-Unis et par 
les peshmergas kurdes, les soldats irakiens ont progressé vers 
l'ouest jeudi matin, reprenant plusieurs villages aux 
combattants islamistes, a-t-on appris auprès de plusieurs 
sources militaires. 
    "La première étape de l'opération Fatah (conquête) a été 
lancée à l'aube pour libérer Ninive, et le drapeau irakien 
flotte sur plusieurs villages", dit l'armée dans un communiqué 
diffusé par la télévision d'Etat, faisant référence à la 
province dont Mossoul est le chef-lieu. 
    Des responsables irakiens ont déclaré que Mossoul serait 
reprise dès cette année mais en privé, beaucoup d'interrogent 
sur les capacités réelles d'une armée qui n'avait opposé aucune 
résistance sérieuse aux combattants de l'EI en juin 2014. 
    Dans son communiqué, l'armée recommande aux civils de se 
tenir éloignés des bâtiments tenus par les insurgés, expliquant 
que ceux-ci pourraient être visés dans les jours à venir. 
    "Les forces irakiennes à Makhmour commencent à élargir la 
ligne de front", a déclaré de son côté le colonel Steve Warren, 
porte-parole de la coalition conduite par les Américains en 
Irak. 
    L'offensive lancée jeudi ramène les forces armées irakiennes 
à proximité de la ville pétrolière de Qayyara, sur les rives du 
Tigre, dont la reprise pourrait permettre d'isoler Mossoul 
d'Haouija, également contrôlée par l'EI. 
 
 (Isabel Coles Saif Hameed; Nicolas Delame pour le service 
français, édité par Marc Angrand) 
 
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