Airbus ouvre une usine d'assemblage pour son futur A350

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INAUGURATION D'UNE USINE D'ASSEMBLAGE À TOULOUSE POUR LE FUTUR AIRBUS A350
INAUGURATION D'UNE USINE D'ASSEMBLAGE À TOULOUSE POUR LE FUTUR AIRBUS A350

par Jean Décotte et Tim Hepher

TOULOUSE (Reuters) - Airbus a inauguré mardi une usine d'assemblage final pour son futur long courrier A350, marquant une nouvelle phase dans sa lutte face à Boeing pour ce lucratif segment du marché aéronautique.

Le Premier ministre Jean-Marc Ayrault s'est rendu au siège de l'avionneur européen, filiale du groupe d'aérospatiale et de défense EADS, pour inaugurer cette usine, baptisée Roger Béteille, du nom du "père d'Airbus", pionnier des bimoteurs long-courriers.

Lancé en réaction au 787 Dreamliner de Boeing, l'A350 est le premier avion européen construit en matériaux composites, plus légers que l'aluminium, permettant de réduire ainsi la consommation en kérosène.

Airbus et Boeing anticipent au total une demande de plus de 6.000 unités de ces long-courriers de taille intermédiaire dans les 20 prochaines années. Leur émergence permettra aux compagnies de proposer de nouveaux vols directs évitant les "hubs" surchargés.

Mais les deux rivaux sont confrontés à d'énormes défis liés à la construction de ces avions révolutionnaires plus coûteux à produire que les modèles traditionnels. Ni l'A350 ni le 787 ne devraient être bénéficiaires avant plusieurs années.

Airbus s'oppose sur ce programme à Berlin, qui a suspendu un prêt de 600 millions d'euros destiné à l'A350, dont le coût est estimé à 15 milliards de dollars (11,5 milliards d'euros), pour protester contre le non-respect d'un accord sur la localisation de la production en Allemagne.

Jean-Marc Ayrault a dit qu'il était essentiel que les engagements des Etats européens partenaires d'Airbus soient intégralement tenus, soulignant que la France respecterait les siens.

"Les Etats européens partenaires (...) jouent depuis toujours un rôle majeur dans le développement des grands projets aéronautiques", a dit le Premier ministre. "C'est bien sûr le cas pour l'A350 et il est essentiel que leurs engagements soient intégralement tenus. La France pour sa part respectera les siens".

PRODUCTION À PLEIN RÉGIME

Airbus prévoit un premier vol de l'A350 à l'été 2013 avant une entrée en service au second semestre 2014, avec un an de retard sur le programme initial. Trois versions différentes de l'appareil pourront transporter entre 270 et 350 passagers.

Le 787 de Boeing est entré en service au Japon il y a un an après avoir subi des complications liées à la production, qui ont entraîné un retard de trois ans dans le programme.

Avant même son inauguration officielle mardi, l'usine de Toulouse a abrité la construction du tout premier A350, celui qui ne volera jamais mais subira tous les tests de résistance.

La production à plein régime va désormais démarrer pour de bon avant le vol inaugural de l'été prochain, afin de monter progressivement les cadences à dix unités par mois fin 2018.

L'inauguration de l'usine intervient au moment où la concurrence s'intensifie pour les ventes d'avions en Asie et dans d'autres marchés à forte croissance.

Le plus grand des trois modèles, l'A350-1000, concurrencera le "mini-jumbo" 777 de Boeing, qui revendique les plus gros moteurs du monde et domine un marché lucratif juste en dessous du seuil des 400 sièges.

Boeing a augmenté la production du 777 à la suite de ventes record et les analystes s'attendent au lancement d'un nouveau Dreamliner élargi, qui sera baptisé 787-10.

Cela pourrait ralentir la remontée des ventes de l'A330 d'Airbus qui avait bénéficié du besoin de capacités des compagnies aériennes pour faire face à la croissance du trafic au moment où le 787 subissait des retards.

Boeing doit publier ses résultats trimestriels mercredi.

La filiale d'EADS est également au centre d'un conflit commercial entre l'Union européenne et les Etats-Unis, qui s'accusent mutuellement d'avoir versé des aides illégales à leur avionneur respectif.

Avec Cyril Altmeyer, édité par Jean-Michel Bélot

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